Metchnikoff

Elie Metchnikoff va ser un microbiòleg ucranià que va fer gairebé tota la seva vida científica a l’Institut Pasteur. Va arribar a ser sotsdirector d’aquest institut en 1895. Nascut en Ivankova, prop de Kharkoff, en 1848, va sentir des de molt jove atracció per la història natural. Estant en la Universitat de Jarkov va demanar el microscopi a un dels seus professors, que per aquell temps era una aparell poc habitual. Després de fer algunes observacions es va dedicar a escriure treballs científics. Tot això molt abans de tenir idea del que era la ciència. Dit així pot semblar un científic perfectament normal, seriós, assenyat i totes aquestes coses. Doncs no. És possible que tingués gran part d’això, però ambé va tenir moltes històries dignes de ser conegudes.
[@more@]
Enlloc d’assistir a les seves classes d’Universitat, faltava durant mesos sencers. Però no per a divertir-se i llegir novel·les, sinó per a embardissar-se en la lectura de llibres sobre "Els Cristalls dels Cossos Proteics". També es va apassionar amb fullets revolucionaris que, d’haver estat descoberts per la policia, li haurien valgut la deportació a Sibèria. Va passar en vela nits senceres, bevent enormes quantitats de te mentre predicava l’ateisme als seus camarades (els avantpassats dels actuals bolcheviques), qui li van posar el sobrenom de "Déu no existeix". Una mica abans del final de curs, s’aprenia ràpidament les lliçons descurades durant els mesos anteriors, i gràcies a la seva prodigiosa memòria, que més que cervell humà semblava una fantàstica grabadora, podia escriure a la seva família dient que havia obtingut el primer lloc i guanyat una medalla d’or.

Es va traslladar a Alemanya, a la Universitat de Wurzburg. Tenia tantes ganes d’arribar, que ho va fer sis setmanes abans de l’obertura del curs. Va buscar la companyia d’alguns estudiants russos, però aquests ho van rebre fredament per ser jueu. Metchnikoff era una persona de caràcter depressiu i, cansat de la vida, va retornar a la seva casa pensant en el suïcidi. Tanmateix, duia alguns llibres a la maleta, un dels quals era de recent publicació titulat "L’Origen de les espècies", de Darwin. Va llegir el llibre, o millor dit, ho va devorar, Aprenent tot sobre la teoria de l’evolució orgànica, convertint-se immediatament en la seva fanàtic defensor.

Es va casar amb una dona tuberculosa que va haver de ser portada a l’altar en cadira de rodes. Quatre anys després, aquesta dona moria amb el dolor alleujat per la morfina. Metchnikoff va tornar a pensar en el suïcidi. Primer ho va intentar amb una sobredosi de morfina, però va arribar a ficar-se tanta que va vomitar. Després ho va tornar a intentar prenent un bany calent i llançant-se a l’aire fred del carrer per a agafar una bona pulmonía. Llavors va veure un núvol d’insectes volant al voltant d’un fanal. Aquest núvol d’insectes va canviar la seva vida. La seva segona dona, Olga Belokopitova, el tutor de la qual era el mateix Metchnikoff i que tenia 16 anys quan el nostre home es va casar amb ella, ens explicava:

Mentre regressava pel pont del Ròdano, va veure de sobte un núvol d’insectes alats que volava al voltant de la flama d’una llanterna. Eren Phryganidae, però a distància els va prendre per Ephemeridae, i la visió d’ells li va suggerir la següent reflexió: "Com pot aplicar-se a aquests insectes la teoria de la selecció natural? Ells no s’alimenten i només viuen unes poques hores; per tant, no estan sotmesos a la lluita per l’existència, no tenen temps d’adaptar-se a les condicions ambientals". Els seus pensaments van derivar cap a la ciència; estava salvat; el llaç amb la vida s’havia restablit.

La resposta la hi va trobar durant una estada a Itàlia, quan va descobrir el fenomen de la fagocitosi. Va observar cèl·lules tipus ameba avançant a patolls cap a un cos estrany (una espina) clavat en una larva d’estrella de mar *traslúcida. No us puc mostrar el que va veure ell, però sí quelcom molt similar:

El que acabeu de veure és una fagocitosi, que el nostre home va observar per primera vegada (enllaç directe: http://www.youtube.com/watch?v=I_xh-bkiv_c).

Però potser, pel que Metchnikoff és més conegut, és pel seu descobriment al costat de Roux d’un remei contra la sífilis. La idea d’estudiar-la va arribar d’una forma un tant recargolada. Resulta que el nostre home temia la sola idea de la mort. Tant és així que va abandonar momentàniament la fagocitosi i es va dedicar a conjecturar explicacions que tractaven sobre el destí de l’home, o sigui, envellir, i la mort. A aquesta nova ciència li va dir gerontologia, i a la ciència que estudiava la mort en si tanatologia.

En anys posteriors va quedar captivat per la idea que els nostres fagocits s’amotinen quan envellim i que tots els símptomes de la senesència són resultat de la seva acció destructiva. Creia que això era provocat per productes residuals formats en l’estómac; aquests, afirmava, podrien ser eliminats fomentant la proliferació de bacteris benignes. Tot el que havíem de fer era ingerir quantitats massives de "kefir" o iogurt, el que garantiria una població floreciente de Lactobacillus bulgaricus a l’estómac. És de suposar que Metchnikoff va seguir la seva pròpia recepta per a evitar els estralls de l’edat però, malgrat tot, va morir als setanta-un anys.

Doncs bé, mentre tenia aquesta obsessió per l’envelliment i la mort, un científic escandinau acabava de fer un estudi profund estudi sobre l’enduriment de les artèries. Segons aquest últim, la causa d’aquest enduriment eren les begudes alcohòliques, la sífils i algunes altres malalties. Com acabaven de rebre un premi, tant Roux com Metchnikoff van decidir a invertir els diners percebuts pel mateix a l’estudi de la plaga venèrea. La idea era contagiar a micos i estudiar la malaltia.

El laboratori va començar a ser freqüentat per homes desgraciats, recentment contaminats de sífilis i amb un d’aquests van inocular a un mico. El primer experiment va ser un èxit, doncs el ximpanzé va agafar la sífilis. Durant més de quatre anys, van seguir treballant, transmetent la malaltia d’un mico a un altre, buscant algun microbi sense assolir trobar-lo. Buscava fer el mateix que Pasteur havia fet amb la ràbia: volia descobrir una vacuna preventiva.

Sempre meticulós i insistint en experiments ben comprovats va realitzar un dels assajos més profundament pràctics de tota la microbiologia: va inventar l’ungüent gris a força de calomelanos. Va inocular dos micos amb virus de la sífils acabats de ser extrets d’un home. Una hora més tard va fregar amb ungüent gris les escarificaciones fetes a un dels micos mentre que no va tractar a l’altre. Doncs bé, el qual va rebre el tractament no va presentar la malaltia i el no tractat sí la va presentar.

Després d’això, Metchnikoff va convèncer a un jove estudiant de Medicina, nom del qual paga la pena recordar: Maisonneuve; perquè es prestés voluntàriament a ser inoculat de sífilis procedent d’un malalt. Davant la Comissió dels metges francesos més il·lustres, es va presentar Maisonneuve para rebre sis llargues incisions, en les quals Metchnikoff va ser dipositat el perillós virus. Va fer el mateix amb dos micos. Heu de pensar que era la inoculación més greu que qualsevol persona pogués rebre. Com descriu Jared Diamond: En aquesta època, les pústules de la sífilis freqüentment cobrien el cos des del cap als genolls, fent que es desprengués la carn de la cara de les persones, i matant en pocs mesos". Vaja, que si agafava la malaltia i no li podia curar estava llest. Simplement, s’arriscava a morir. Una hora més tard, un Metchnikoff plenament confiat li va fregar les ferides amb un ungüent gris. El resultat va ser concluent: Maisonneuve no va presentar el menor signe de la malaltia, mentre que, trenta dies més tard, la malaltia va fer la seva aparició en els simis: no cabia dubte sobre l’excel·lència del remei.

Els moralistes, entre els quals es contaven precisament molts metges, van iniciar una protesta contra aquests experiments de Metchnikoff, dient:

— Si es troba un mitjà de prevenció tan fàcil i perfecte, la immoralitat es trobarà sense càstig.

Metchnikoff es va limitar a replicar:

— Se m’ha fet l’objecció que és immoral l’intent d’impedir la propagació d’aquesta malaltia. Ara bé, com tots els mitjans de profilaxi moral no han pogut evitar l’enorme increment de la sífilis i la contaminació dels innocents, l’immoral precisament és restringir l’ocupació de qualsevol mitjà que disposem per a combatre aquesta plaga.

És curiós que hagués metges que pretenguessin castigar la immoralitat amb una malaltia. Són coses del passat… o no?

 
Fonts:

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.