Wegener, la deriva y la multidisciplinaritat

Deien els seus crítics que la hipòtesi era audaç, espectacular,
imaginativa … i errònia. Deien també que semblava estar escrita més
per un advocat que per un investigador imparcial i a més que no era
científica. (L’article és una mica llarg, però el seu protagonista ben
s’ho mereix).

[@more@]

http://historias-de-la-ciencia.bloc.cat/post/1052/84413Em refereixo la deriva continental d’Alfred Lothar Wegener. Proposava la curiosa idea de que al llarg de molts milions d’anys la forma de la superfície de la Terra ha canviat experimentant una espectacular transformació a mesura que els continents es desplaçaven.

Abans de res, he de posar-vos en precedents. Durant una bona part dels segles XVII i XVIII la geologia estava dominada per la idea del Diluvi Bíblic com a força principal de formació de la superfície de la Terra.

La idea que els continents no han estat sempre en el mateix lloc ve de lluny. Ja en 1620 el filòsof francès Francis Bacon va cridar l’atenció que Amèrica del Sud i Àfrica encaixaven perfectament. Cent anys després, Alexander von Humboldt afirmava que el Vell i el Nou Món s’havien separat a causa dels efectes de les aigües caigudes en el Diluvi Universal que circulant de Nord a Sud havien excavat l’Atlàntic. Es creia que els canvis en altres èpoques havien estat sobtats i radicals i que una vegada es van haver donat van romandre fins a la nostra època actual. En 1858 Antonio Snider-Pellegrini va parlar per primera vegada d’un súpercontinent abans de l’obertura de l’Atlàntic, explicant així els similars fòssils a Europa i Amèrica del Nord.

I aquí entra en acció el nostre heroi d’avui: Wegener. Va ser un d’aquests científics-exploradors que van dominar l’exploració polar a principis del segle XX. Va néixer a Berlín, en 1880. Inicialment es va proposar estudiar astronomia, però tan aviat com va obtenir el títol de doctor, va decidir abandonar-la i dedicar-se a la meteorologia que era una ciència nova de l’època. No content amb estudiar el temps des del terra, l’abril de 1906 ell i el seu germà Kurt van batre el rècord mundial de vol de llarga durada en un globus aerostàtic lliure: 52 hores a través d’Alemanya, Dinamarca, el Kattegat (braç de mar que separa Dinamarca i Suècia) i volta a Alemanya. Tenia llavors 26 anys.

En 1911 tafanejava per la biblioteca de la Universitat de Marburg i va llegir un article que llistava fòssils de plantes i animals idèntics trobats en ribes oposades de l’Atlàntic i va quedar impressionar per les coincidències trobades. Amb les seves mateixes paraules:

"És com si anéssim a restaurar els fragments trencats d’un diari fent que les seves vores concordessin i després comprovéssim si les línies de la impremta s’estenen a través de les vores sense fissures. Si ho fan, no ens queda més remei que arribar a la conclusió que realment els fragments van estar junts d’aquesta manera".

Però aquests fòssils no van ser més que el principi. Va veure que la composició geològica de les muntanyes Apalatxes de l’Est d’Amèrica Del Nord es corresponien amb la de les terres altes d’Escòcia, mentre que els estrats rocallosos del sistema del Karoo a Sud-àfrica eren idèntics als del sistema de Santa Catarina a Brasil.

Tenia, d’altra banda, molts indicis que havia hagut grans canvis climàtics en alguns llocs, el que suposava que masses de terra amb climes avui molt diferents podien haver estat juntes en el passat. Per exemple, a l’illa àrtica de Spitsbergen s’havien trobat fòssils de plantes tropicals. Com podien haver arribat allà? El descobriment de carbó a l’Antàrtida confirmava que aquesta regió havia d’haver estat tropical temps endarrere.

Però també va fer altres observacions. Va descobrir relacions sorprenentment pròximes en espècies que actualment estan àmpliament separades. Els lèmurs (els primats més primitius) es trobaven únicament a Àfrica Oriental i a l’illa de Madagascar. Seguint la mateixa pauta, l’hipopòtam també podíem trobar-lo a Àfrica i Madagascar. Si se suposava que els animals havien evolucionat al continent, com podien haver nedat 450 km de mar obert per a alcanzar Madagascar?

Fixeu-vos quina pila d’evidències. D’una banda les proves fòssils, per un altre les proves geològiques, per un altre les espècies i per un altre els canvis climàtics. Tot encaixaria a la perfecció si d’alguna manera els continents haguessin estat alguna vegada junts i s’haguessin separat gradualment al llarg de centenars de milions d’anys.

En 1912 va donar una conferència en l’Associació Geològica de Frankfurt i va proposar la idea del "desplaçament continental" que seria coneguda més tard com "deriva continental".

Però va esclatar la Primera Guerra Mundial en la que va haver de participar. Va ser ferit dues vegades, en el braç i al coll. Sense res més que fer a l’hospital va continuar la seva investigació que culminaria en 1915 amb la seva obra "The Origin of Continents and Oceans". En ella proposava que fa uns 300 milions d’anys existia un només continent anomenat Pangea que es va esquerdar i des d’aleshores uns trossos s’han estat allunyant d’altres.

Deia que la serralada centreoceànica estava composta per material continental i es va quedar enrere quan els continents es van separar. Va proposar una terra nomenada Lemúria que contenia l’Índia, Madagascar i Àfrica i això explicaria l’existència en aquests llocs dels lèmurs i els hipopòtams.

Els continents, deia, eren com grans barcasses que s’aixecaven i enfonsaven en funció de la seva flotabilitat. El fons dels oceans havia d’estar fet d’un material diferent, doncs hauria de ser més dens que les roques continentals. El problema era que no havia mitjans en aquella època per observar els fons marins.

Tot això, és clar, anava en contra de les creences de l’època i la resposta a tot això va ser hostil. Ningú li va recolzar. Però tampoc vull que penseu que els que van estar en contra no eren científics. La teoria estava molt bé, però si no es descobria el mecanisme que feia moure’s els continents uns respecte altres, no es podia sostenir de cap manera. D’altra banda, en un aspecte menys científic, Wegener no era precisament l’home que els biòlegs volien tenir com estendard. Les seves idees radicals posaven en dubte les bases de la disciplina. Ja hauria estat dolorós procedint d’un geòleg, però és que a sobre, no tenia historial en geologia. Era meteoròleg, Déu sant!: un home del temps … i a sobre alemany … Amb aquests terribles defectes no podien acceptar de cap manera les seves argumentacions.

El geòleg Chester R. Longwell va dir: "Sabem molt poc sobre la Terra i la seva història per permetre’ns aquestes opinions finals". Encara que no va descartar del tot la teoria va dir: "Per a mi, la idea de continents en moviment és una hipòtesi i com a tal ha de ser un blanc exposat al foc despietat de la recerca de proves i de l’anàlisi crític".

Això és una lliçó de mètode científic. Més d’un hauria de prendre nota.

Els atacs més forts a la teoria els va patir en 1926 en un congrés de l’Associació Americana de Geòlegs del Petroli, on Wegener va ser denunciat amb tals termes que un escriptor ho va qualificar d’"emboscada" més que de seminari científic. En aquesta reunió es va arribar a dir que "Si acceptem la hipòtesi de Wegener, ja podem tirar a les escombraries tots els coneixements que hem estat ensenyant durant els últims 70 anys i començar de nou". Però el nostre heroi no va fer cas.

En 1930, durant una expedició a Grenlàndia, el dia del seu 50 aniversari, va abandonar sol el campament per localitzar un llançament de subministraments. Mai va tornar. El van trobar mort uns quants dies després, congelat en el gel. Li van enterrar allà mateix i encara segueix allà, bé, això no és del tot exacte: està un metre més a prop del continent americà que el dia que va morir (gràcies a la deriva continental, és clar).

Va cometre errors, per descomptat. Va afirmar, per exemple, que Groenlàndia s’estava desplaçant cap a l’oest a raó d’1,6 km per any. Avui dia sabem que el desplaçament s’aproxima més a 1 cm; però l’important va ser la revolucionària idea que va aportar a la ciència.

Cap a 1950 es va començar a explorar de manera intensificada l’escorça terrestre i a partir de la dècada de 1960 gairebé tots els geòlegs acceptaven una versió modificada de la deriva continental. Tot i així, encara en 1964 l’Enciclopèdia Britànica va analitzar diferents teories dient de la de Wegener que tenia "nombrosos i greus problemes teòrics". Més tard es van trobar proves que com més lluny s’està d’una dorsal oceànica més antics són els sediments que conté i avui és possible fins i tot mesurar la velocitat relativa de les plaques amb una precisió extrema utilitzant els satèl·lits.

Van fer falta, per tant, que passessin 30 anys després de la seva mort per disposar de les proves que confirmaven els seus hipòtesis. Si Wegener hagués viscut fins als 80 anys hauria vist com la seva tesi tan atacada era llavors acceptada i aclamada per la col·lectivitat científica.

Com diu aquest article (que recomano llegir):

"La lliçó més important que s’extreu de tota aquesta història, és que es va poder arribar a l’explicació de totes les evidències que suggerien la deriva continental mitjançant la integració de dades de diferents disciplines. La teoria de la Tectònica de Plaques és una teoria global. I com a tal neix de la sintetització de dades procedents de totes les parts del globus; dades, a més, de tots els tipus. La seva acceptació neix com a conseqüència de la fusió de disciplines fins aleshores separades (com la Geologia, Geofísica i l’Oceanografia). I el seu desenvolupament procedeix de la introducció de dades provinents de la Geoquímica, Petrologia i de l’ocupació dels ordinadors.

En alguna ocasió que no aconsegueixo recordar, vaig sentir una frase que deia que un geni no és una persona que troba alguna cosa que ha estat oculta, sinó una persona que troba l’evident que tots hem tingut davant però no ens hem sabut adonar. En aquest sentit, Wegener va ser un geni.

En aquest sentit, Wegener està a l’altura intel·lectual d’altres grans de la ciència. Així com la biologia va tenir a Darwin; la Física va tenir els seus Galileu, Newton, Einstein; les Ciències de la Terra han tingut a Wegener.

Un lliçó important: la multidisciplinaritat com clau en la ciència. Qualitat que tenia en el seu haver Alfred Wegener."

Una gran lliçó, sí senyor.

Font:
http://historias-de-la-ciencia.bloc.cat/post/1052/84413

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.