La fura dels cometes

Charles Messier va ser un astrònom francès que va iniciar la seva afició per l’astronomia als 14 anys d’edat a l’observar un cometa l’any 1744 i l’eclipsi lunar de 1748. Nascut a Badonvillier, Lorraine, França, el 26 de juny de 1730 va ser el desè de 12 germans.

[@more@]

Va ser contractat en qualitat de copista per l’astrònom de la marina francesa Joseph Nicolas de l’Isle quan tenia 21 anys i no gaire coneixement científic. Va començar a portar detallats diaris de les observacions i a mesurar la posició precisa dels objectes del cel. La meticulositat va ser la base de la fortuna del seu futur catàleg d’objectes. El descobriment de cometes era la moda d’aquell temps i calia observar i anotar com estava al cel per no confondre’ls amb cúmuls estel·lars, nebuloses, galàxies i altres objectes existents.
L’any 1758 havia de tornar el cometa estudiat per Edmund Halley d’acord amb el que llavors era només una hipòtesi científica. De I’Isle havia calculat la posició esperada del cometa i Messier intentar observar-lo en 1757 però havia un error en els càlculs i el pobre Messier es va tirar nits senceres mirant el cel en una direcció errònia.
Més tard va trobar el cometa però el seu descobriment no va ser publicat. De totes maneres, la seva carrera de cercador de cometes només havia començat. Una vegada fora del cercle de l’Isle des de 1760 i fins al final de la seva vida va veure 19 cometes, 13 dels quals mai havien estat observats abans i encara porten el seu nom. El catàleg va ser elaborat gradualment, primer per Messier en solitari i després ajudat pel seu col·lega Pierre Mechain que en 1780 va passar a treballar amb ell. L’observació astronòmica era una autèntica obsessió per a Messier. Relegava a un segon pla fins i tot els assumptes familiars. Va ingressar a l’Acadèmia Real de Ciències de París i es va convertir en l’astrònom més cèlebre de França, Luis XV li deia "la fura de les cometes". El fet curiós és que no tenia cap interès pel seu propi catàleg, sinó que tenia autèntica passió per les cometes. I no em digueu que era un fora del comú: hi ha qui col·lecciona cromos, hi ha qui col·lecciona segells, etc. no?. Doncs hi ha qui col·lecciona cometes.
Els objectes del catàleg de Messier es nomenen amb un número precedit per una M, en el seu honor. Com curiositats: un dels objectes identificats per Messier va ser la galàxia Andrómeda a la qual encara es coneix com M-31 que us recordo és l’objecte més llunyà que es pot veure a simple vista; un cop l’any, allà pel 21 de març, són visibles 109 dels 110 objectes del catàleg Messier a la mateixa nit (l’únic absent és el cúmul globular M-30 en la constel·lació de Capricorn) i la M-1 és la Nebulosa del Cranc que és la resta d’una supernova succeïda l’any 1054 i registrada pels xinesos.

En els seus últims dies Napoleó li va donar la Creu de la Legió d’Honor el 1806. Messier, ja molt gran, va destruir molta de la seva reputació científica dedicant el gran cometa de 1769 a Napoleó, qui havia nascut aquell any. En 1815, va patir un infart cerebral. Després d’una llarga convalescència va morir a París el 12 d’abril de 1817. Ha estat honrat pòstumament per la comunitat astronòmica al col·locar el seu nom en un cràter de la Lluna.

La part divertida d’aquesta història és que una nit, amb la seva dona abans de morir, no va observar el cel com era el seu costum per mantenir-se al costat d’ella. Doncs casualitat de les casualitats, aquella mateixa nit va aparèixer un cometa. Si hagués estat mirant, de ben segur, ho hauria caçat. Poc després un conegut li va presentar els seus condols per l’irreparable pèrdua. Agraït, Messier li va confiar lo molt que li havia trastornat que se li s’escapés el que hagués estat el seu, llavors, tretzè cometa. Després d’un cert silenci, Messier es va adonar que el conegut no es referia al mateix, i va agregar:

– Ah!, la pobra dona.

Font:
http://historias_de_la_ciencia.lamevaweb.info/post/1052/35011

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.