Laplace: El matemático de los cielos

Fa poc us vaig comentar a l'article Déu vs. Laplace que encara que aquest últim havia estat l'home que havia posat en ordre als cels, no va ser tan destacable a la resta de les seves facetes. De vegades m'heu preguntat si hi ha científics moralment no correctes. Aquí teniu un exemple per a, almenys, qüestionar-lo. L'article d'avui serveix per a comentar el llibre que té com títol el del post però aprofitaré per a afegir algunes dades més, en particular, de Napoleó (i que no surten en el llibre).
 

[@more@]

Recordeu la relació entre Napoleó i la ciència? És difícil, per no dir impossible, trobar altra persona que s'hagi fet un forat en la història de la política amb una relació tan intensa amb la ciència. En l'Escola d'Artilleria s'ho va fer per llegir la Història Naturelle d'en Buffon i en ser reduït a la inactivitat pel Robespierre en 1795, s'ho va montar per a seguir cursos de química, botànica i història. Quan va ser nomenat comandant de l'Exèrcit Francès a Itàlia va tenir més de 50.000 homes a les seves ordres. Amb aquesta responsabilitat va fer que li acompanyessin Monge i Berthollet com a membres científics d'una comissió per a trobar objectes de ciència i art en els països conquerits.

Quan el Monge estava cansat d'estar a Itàlia li va demanar permís per tornar a França. No el va deixar. I és que en els seus moments de relax preferia la conversa amb Monge i Berthollet abans que la companyia dels seus col·legues militars. Va reclutar també a un geòleg que es deia Deodat de Dolomieu, qui va descobrir el carbonat de magnesi i que avui rep el nom de "dolomita"; va ser també qui va posar nom a als famosos Dolomites, molt coneguts pels amants del ciclisme, en els quals va realitzar la seva última expedició mineralògica abans de morir.

Quan va envair Egipte va promulgar un decret pel qual es crearia un Institut per a les Ciències i les Arts. Les funcions d'aquest Institut eren el progrés i la propagació de les Llums a Egipte; la investigació, l'estudi i la publicació dels fets naturals, industrials i històrics sobre Egipte; i aconsellar sobre les diferents qüestions quan fos consultat pel govern. Aquest va ser el trampolí per a gent com Fourier (va ser llavors quan va desenvolupar la seva teoria analítica sobre la calor) i Laplace entre d'altres.

Quan va ser exil·liat a la illa de Santa Elena es va dur el llibre del Buffon, els tres toms d'una obra d'astronomia teòrica i pràctica, un tractat de mineralogia de cinc toms i un curs de matemàtiques en el qual es van trobar tres fulles de càlculs realitzats pel propi Napoleó. No es pot negar a aquest home passió per la ciència.

Altra bonica anècdota relacionada amb Napoleó i amb la ciència la va protagonitzar el baró Larrey (1766-1842), cirurgià francès i metge del propi Napoleó. Tenia molt bona reputació entre els soldats. Durant la retirada de Moscou, les tropes es trobaven dividides per un riu. En Larrey va haver de creuar aquest riu per a recollir una part del seu instrumental a l'hora d'assistir a alguns ferits. Quan tornava es va desencadenar un atac rus i es va produir una gran confusió. Els soldats napoleònics li van reconèixer i van formar un cordó a través de l'aigua per a passar-se al doctor uns a altres per damunt dels seus caps.

Durant la decisiva Batalla de Waterloo, el Duc de Wellington va quedar sorprès en veure una ambulància francesa en proximitat de l'avantguarda de l'exèrcit britànic. Quan el general va ser informat que el cirurgià que atenia als ferits en l'ambulància era en Larrey, el duc, coneixedor de la seva fama, es va treure el bicorni i li va saludar amb aquesta expressió: Faig una salutació a l'honor i la lleialtat de tal doctor.

Tot seguit, va ordenar redirigir la línia de foc per a salvaguardar al cirurgià i la seva ambulància. Aquesta consideració li va salvar la vida al final de la batalla, però va quedar ferit i malmés. Llavors, els soldats prusians el van capturar i li van condemnar a mort. El metge prusià que li havia d'embenar els ulls abans de l'afusellament el va reconèixer per haver estat alumne seu i va decidir dur-lo davant el seu cap suprem, en Von Bülow, qui també s'enrecordava d'ell perquè havia salvat la vida del seu fill a la batalla de Toeplitz. Se li va permetre tornar a casa després de guarir-li les ferides.

En el seu testament, Napoleó va escriure: Al cirurgià en cap de l'exèrcit francès, baró Larrey, destino cent mil francs. És l'home més virtuós que he conegut. Ha deixat al meu esperit la idea d'un veritable home de bé.

Gràcies a això, el baró Larrey va finalitzar els seus dies envoltat de glòria i honors. Tot un exemple a seguir, sens dubte. Anem ara amb el contingut del llibre.

Laplace mai citava fonts. Tenia aquest lleig costum. Utilitzava teoremes o fórmules d'uns altres però mai citava qui les havien mostrat. Encara que va ser molt hàbil per a situar-la en diferents contextos de la física, va tenir polèmiques per això encara que mai van ser greus. La més desconsiderada fou amb en Legendre. Els estudiants de física, de ben segur, coneixen els Polinomis de Legendre. Doncs bé, Laplace els va publicar en un treball seu i els va utilitzar abans que ho fes el seu autor. I més greu encara: Laplace els coneixia no per casualitat o perquè fossin íntims amics, sinó gràcies a la seva privilegiada posició com acadèmic.

Una de les escasses vegades que va citar a algú va ser a l'Alexis Bouvard, però és que no haver-lo fet aquí hagués massa evident. Resulta que les masses dels planetes no semblaven molt bé calculades si s'havia de jutjar pels moviments dels seus satèl·lits. Bouvard era molt meticulós, i per a trobar la massa d'Urà, que era una de les incògnites, va utilitzar observacions d'en Bradley i astrònoms posteriors. El resultat era un sistema de 126 equacions per a les condicions de moviment de Júpiter i 129 per a les de Saturn. Si avui dia ens espanta solucionar 3 equacions amb 3 incògnites, ja podeu imaginar la paciència que va poder arribar a tenir.

Quan el citat Napoleó va arribar al poder li va donar la cartera d'interior. Va durar poc més d'un mes. Cal tenir en compte que mai havia ocupat un lloc en la política. No obstant això, el poc temps que va ocupar aquesta cartera ho va dedicar a l'organització de l'École Polytechnique i de la difusió del sistema mètric decimal (per les paraules metre, decímetre, centímetre, etc., li podem agraïr amb ell). També es va ocupar de l'estabilitat dels enginyers a les places del seu ministeri. Posteriorment va ser nomenat ministre i canceller. Quan en 1804 Napoleó es va fer emperador, Laplace va ser un dels membres del Senat que va votar a favor de concedir-li el privilegi. Aquest últim era, en aquells dies, senador i vicepresident de la càmera.

És clar, l'emperador li va concedir la Legió d'Honor, li va nomenar comte de l'imperi i li va atorgar l'Ordre de Reunió. Amb tots aquests títols pot dir-se que es va fer un home ric. Laplace fins i tot li va dedicar unes paraules en els seus primers toms de la Mecànica Celeste.

Ara bé, en 1814, quan es veia evident que l'imperi anava a desaparèixer, Laplace va estar atent i va votar la inhabilitació de l'emperador adherint-se a la restauració de la monarquia. Això, d'altra banda, li va valer més concessions i títols.

Avui dia els bloggers dirien que plagiava i alguns polítics i periodistes li dirien chaquetero o fins i tot trànsfuga. Uns altres dirien, simplement, que era llest o que s'ho va fer molt bé. Cadascun segons la seva forma de pensar. Les generacions immediates deien que admiraven al científic en la mateixa mesura que detestaven al ciutadà. No cal dir, d'altra banda, que els quals van romandre lleials a Napoleó, com el Monge, van sortir en una sitiació molt pitjor.

Tanmateix, i encara que el personatge pugui no caure bé, cal reconèixer que com científic va ser formidable: va resoldre de forma definitiva el problema de les marees i per a això va considerar certes forces centrífugues avançant-se dècades a les famoses Forces de Coriolis; va resoldre el problema del sistema Júpiter-Saturn així com unes desigualtats en les òrbites dels satèl·lits de Júpiter i la libració de la Lluna: aquest bamboleig que es mostra en la següent imatge animada.

Libració de la Lluna

Fins i tot va comprovar que l'atracció exercida sobre la Lluna per la resta de cossos del Sistema Solar era insignificant i totalment menyspreable enfront de la causada pel Sol i la Terra.

Va ser qui va estendre el resultat de la Llei Normal, tan coneguda en estadística, demostrant que aquesta llei és el límit de la distribució d'un gran nombre de variables aleatòries amb unes certes condicions. En aquest aspecte ho va fer al maateix temos que Gauss (aquest últim en 1809). Va caldre esperar a l'Alexandre Liapounov para veure enunciat el Teorema Central del Límit. Els quals hagin estudiat estadística, de segur els farà gràcia l'aforisme que va dir el Premi Nobel de Física de 1906 Gabriel Lippman:

La distribució normal és la llei en la qual tothom creu fermament, els matemàtics perquè creuen que és un fet comprovat experimentalment i els experimentadors, perquè creuen que es tracta d'un teorema matemàtic.

Tots aquests càlculs van ser revisats i confirmats més tard pels seus successors pel que fa a mecànica celeste. Gent com John Couch Adams i Charles Delaunay van verificar que totes les pertorbacions que es veien a la Lluna eren realment explicables per l'excentricidad de l'òrbita terrestre i per les marees.

A més, també és molt conegut per la Transformada de Laplace, que encara avui és un dels mals de cap de molts estudiants (fins i tot de professors per a explicar-la). I per a rematar, va ser nomenat membre del Comitè de Pesos i mesures, al que devem el nostre actual sistema.

Diuen que poc abans de morir estava delirant i va començar a parlar dels moviments dels astres. Al costat d'ell estava en Bouvard, qui li tranquil·litzava parlant-li dels descobriments en aquesta matèria. Laplace va respondre:

El que coneixem és molt poc, el que ignorem és immens.

 
Portada del llibre

En fi; petit, entretingut i informatiu, com tota aquesta sèrie de l'editorial Nivola.

 

Títol: “Laplace: El matemático de los cielos”
Autor: Javier Bergasa

Altres opinions del llibre:
http://www.telefonica.net/web2/lasmatematicasdemario/Historia/Biografias/Laplace.htm
http://www.libreriagea.com/fichalibro.php?ID=84-95599-63-5

Els detalls d'en Napoleó surten de “Historia de la Ciencia”, de Javier Ordóñez, Víctor Navaro i Jose Manuel Sánchez Ron; i l'anècdota d'en Larrey del llibre “Anécdotas de la medicina”, del Pedro Ramos. Per saber més d'en Larrey teniu aquest ennlaç y la wikipedia.

La foto de la libració està extreta de http://www.santiago.es/ir.php?var=Luna

 

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

4 respostes a Laplace: El matemático de los cielos

  1. Joan diu:

    126 i 129 equacions… Això si que és acollonant. Com perquè s’hagués equivocat… Amb 3 encara no m’espanto (sempre i quant siguin linials…).

    Ja ho dius que com a persona era força detestable, ja en surten d’aquests.

    Sempre trobes històries que encara no sé, felicitats i salut

  2. omalaled diu:

    Gràcies.

    I sempre és agradable tenir un comentari en el blog en català 🙂

    Salut!

  3. dan diu:

    Es interessant descobrir que les grans persones en determinat camp, resulten molt normals (bones, mediocres o dolentes) en altres facetes de la seva vida.
    Molt interessant

  4. omalaled diu:

    Moltes Gràcies. Bones vacances blocaires 🙂

    Salut!

Els comentaris estan tancats.