Danys de la radiactivitat

És bastant complex descriure els efectes de la radioactivitat sobre els éssers vius ja que depenen del tipus de radiació, dosi absorbida, tipus de teixit que està afectat, etc. Existeix molta literatura sobre aquest tema que fàcilment podreu trobar. Tanmateix, avui vull parlar-vos dels aspectes històrics, de com es van adonar que allà hi havia alguna cosa que no anava bé. I per a això, hem d’anar als temps dels Curie i Lord Rutherford. Aquest últim ens deia:
[@more@]

Durant l’estiu vaig visitar al Professor i Madame Curie a París, i vaig veure que ella rebia el grau de doctor en ciències el dia de la meva arribada. A la tarda, el meu vell amic, el professor Langevin, ens va convidar a la meva dona, a mi, als Curie i al Perrin a sopar. Després d’una animada vetllada ens vam retirar sobre les 11 al jardí, on el professor Curie va mostrar un tub recobert en part amb sulfur de zinc i que contenia una gran quantitat de radi en una solució. La lluminositat era brillant en la foscor i va anar un final esplèndid per a un dia inoblidable. Llavors no vam poder evitar observar que les mans del professor Curie es trobaven en un estat molt inflamat i penós degut a l’exposició al radi. Aquella va ser la primera vegada que vaig veure a Curie. La seva mort prematura en un accident al carrer en 1906 va constituir una gran pèrdua per a la ciència i particularment per a la tan, en ràpid desenvolupament, ciència de la radioactivitat.

El primer a intentar estudiar els efectes de la radioactivitat en el seu propi cos va ser Walkhoff. Havia observat que els tubs amb preparacions que guardava en la butxaca de la seva armilla li produïen doloroses cremades al cap d’uns dies. Friederich Giesel va mostrar, a més, que si s’acostava un ull tancat a una caixa, també tancada, amb sals de radi es rebia d’ella una sensació de llum en la retina.

Els metges es van interessar ràpidament. Tant Becquerel com Pierre Curie explicaven que: El senyor Giesel ha col·locat sobre el seu braç, durant unes hores, bromur de radi radificat envoltat d’una fulla de cel·luloide. Els rajos que actuen a través del cel·luloide han provocat sobre la pell una lleugera vermellor. Dues o tres setmanes després, la vermellor va augmentar, produint-se una inflamació i acabant per caure la pell.

L’alè de Giesel era tan radioactiu que era capaç de descarregar un electroscopi. Tal quantitat de radioactivitat de gas radioactiu en els seus pulmons confirmava les hipòtesis de Rutherford sobre les emanacions transportades per l’aire.

Alertat pels informes de dos científics alemanys, Pierre Curie també havia començat a experimentar en el seu propi cos lligant-se al braç durant unes hores una bena que contenia sals de radi. La ferida resultant va trigar mesos en guarir-se. Va anotar que Marie, en transportar uns pocs centigrams de material molt actiu en un tub segellat, va tenir cremades similars. Ens explicava:

A més d’aquestes accions vives, hem sofert sobre les mans, durant les investigacions realitzades amb els productes més actius, diverses accions. Les mans tenen una tendència generalitzada a perdre la pell; les extremitats dels dits que han sostingut tubs o càpsules que tancaven productes molt actius es tornen dures i de vegades molt doloroses; per a un de nosaltres [sens dubte, Pierre Curie], la inflamació de les extremitats dels dits ha durat quinze dies i ha acabat amb la caiguda de la pell, mentre que una sensació dolorosa no ha desaparegut encara al cap de dos mesos.

Lord Kelvin havia rebut també una petita mostra de radi com regal dels Curie i l’havia conservat també en la butxaca de la seva armilla. També duia la inevitable marca de la cremada.

Però els efectes anaven molt més enllà. A Pierre Curie, de vegades, li era impossible botonar-se la roba. Tenia, a més, punxades de dolor que no li deixaven caminar. Pierre prenia estricnina, llavors un tractament recomanat per al reumatisme, per voluntat pròpia; però en retrospectiva, sabem que era deguts a la radiació.

Per la seva banda, Marie Curie, a més de tenir els rovells dels dits endurits i cremats, va patir tota la seva vida els efectes de la radioactivitat. Entre 1923 i 1930 va ser operada quatre vegades de cataractes. En 1932 es van aguditzar les seves lesions a les mans i en 1934 va morir d’anèmia perniciosa. La seva filla Irene moriria també en 1956 de leucèmia. Cal recordar que aquesta última, des dels 16 anys, ja treballava en hospitals o viatjava amb la seva mare en vehicles radiològics que transportaven aparells de rajos X pels camps de batalla de la Primera Guerra Mundial.

Marie Curie també va perdre un fill. Avui sabem que una de les causes de leucèmies en nens produïdes durant els anys 1950 eren degudes a les vistes per rajos X als inicis de l’embaràs, èpoques en les que el fetus és extremadament fràgil. Aquell embaràs de Marie havia coincidit amb l’època que manipulava radi i poloni concentrats que portava en simples ampolletes de vidre. Tenint en compte tot això, els científics posteriors han estimat que havia d’estar rebent una dosi d’aproximadament un rem per setmana. Perquè us feu una idea del gran que és aquesta dosi, us diré que a les treballadores en ambients d’aquest tipus d’avui dia se’ls recomana no passar de 0,03 rem per setmana. Va trencar aigües inesperadament i el bebé va morir a les poques hores.

A diferència de Marie Curie, Rutherford no semblava haver sofert els mals després d’haver treballat tranquilament amb  tants i tants materials radioactius. Durant una gira de conferències que va pronunciar pels EEUU, es va desfer sense immutar-se d’un paper que havia utilitzat d’embut per a introduir sals d’urani en un tub. Els seus amfitrions van guardar el paper i ho van utilitzar com font radioactiva durant quaranta anys.

Però ja abans de 1920 era ja evident que el radi tenia efectes nefasts sota certes circumstàncies. Tots els qui treballaven al laboratori de Marie Curie s’adonaven de la fatiga que es tenia al treballar en una atmosfera de radó.

En 1924, un dentista anomenat Theodore Blum va començar a veure molts càncers de mandíbula a moltes dones i jovenetes (a una d’elles li havien dit que tenia una osteomileitis sifilítica). Quan es va assabentar que la majoria d’aquelles joves tenien la mateixa feina, llavors es va adonar. Resulta que durant la Primera Guerra Mundial el radi va ser utilitzat de forma massiva en puntures per a esferes lluminoses de rellotges i instruments militars. S’utilitzaven cristalls de sulfur de zinc barrejats amb sals de radi. Les partícules que emetia el radi xocaven amb les molècules d’aquests cristalls produint una llum que permetia veure en la foscor.

Aquesta tècnica s’havia començat a utilitzar a EEUU en 1913 i quatre anys després s’utilitzava de forma generalitzada. Una de les principals factories es trobava a Oregon. Tenia centenars e treballadors. La majoria eren dones joves i la seva feina els obligava a humitejar el pinzell amb la llengua per a pintar amb aquesta pintura radioactiva. Sense adonar-se, van ingerir quantitats petites però significatives de radi. Entre 1922 i 1924 nou d’elles van morir. Se’ls hi havia diagnosticat lesions com necrosi de la mandíbula i anèmia. Una investigació va concloure que el radi havia tingut la culpa. En 1925 havien mort 15 dones pintores. Aquell mateix any, pero fi, una d’aquelles joves a Nova Jersei,va denunciar a la seva empresa per posar en perill la seva vida.

Els senyals de perill van continuar apareixent. A França, diversos radiòlegs i investigadors van morir de leucèmia i d’anèmia greu. Un periòdic va publicar les seves fotografies, acompanyades d’escabrosos relats d’amputaciones, pèrdues de visió i horribles sofriments. A Japó, el científic Nobus Yamada, que havia tornat del laboratori Curie preparant fonts de poloni, va posar-se malalt i va morir als dos anys de regressar a la seva pàtria.

Cap a 1961, Frédéric Joliot-Curie va haver de mesurar la radioactivitat de documents datats a 1902 relacionats amb treballs destinats a determinar el pes atòmic del radi. Les anàlisis van mostrar que estaven fortament contaminats distingint-se, fins i tot, les traces dels dits de Marie i Pierre Curie, doncs ells mateixos ja duien radi.

Joliot mateix va afegir:

Molts anys després, cap a 1926, els treballadors que freqüentaven l’Institut del radi van poder veure, en alguns dits de Marie Curie, especialment en el rovell de l’índex, les traces profundes de destrucció provocades pels rajos (…) Quan els rajos emesos per les fitxes penetren en el comptador proveït d’un altaveu, l’activitat es manifesta mitjançant una successió de senyals audibles. És emocionant descobrir manifestar-se d’aquesta manera al mateix radi que havia estat extret i manipulat pel Pierre i la Marie Curie fa prop de 60 anys.

En 1925, un tal William Bailey va patentar i va promocionar un producte cridat "Radithor" que contenia aigua barrejada amb dos isòtops del radi. Segons deia, guaria "la disèpsia, la pressió arterial elevada, la impotència i més d’altres 150 malalties endocrinològicas".

Un campió de golf amateur anomenat Eben Byers va començar a prendre’l en 1927 sota recomanació del Bailey para tractar un dolor crònic en un dels seus braços. Cinc anys després havia consumit entre 1000 i 1500 ampolles del producte. Va morir d’una anèmia severa, pèrdua de pes, destrucció massiva dels ossos de la seva mandíbula, crani i esquelet en general així com disfuncions en el ronyó (teniu més detalls aquí i aquí). Una vegada que la tragèdia va ser publicada per la premsa, la Food and Drug Administration va prendre cartes en l’assumpte.

I és que, per aquella època el mercat estava molt receptiu davant els productes radioactius. Els avariciosos fabricants oferien productes com "Tònic capil·lar Curie" que suposadament prevenia de la caiguda del cabell i li retornava el seu color original. També havia una crema que prometia l’eterna joventut. Els productes radioactius comprenien des de sals de bany fins a supositoris (llegir més aquí).

Al projecto *Manhattan, els accidents greus també es van portar les seves víctimes.

Harry Dagnian era un jove físic. Mentre manipulava material fisible va provocar sense voler una reacció en cadena durant una fracció de segon. Va rebre per un instant a la mà una tremenda descàrrega de radioactivitat. Va ser ingressat de seguida i en poques hores es van poder observar les monstruoses conseqüències d’això. La seva mà es va inflar com una pilota. Els rajos gamma que li havien penetrat van agredir els seus òrgans interns. Tenia un dolor espantós, tant que cridava. En pocs dies va perdre el pèl i es va quedar sense glòbuls vermells devorats pels blancs. Va morir 20 dies després. Ningú no va poder evitar-lo.

Vuit mesos després al Louis Slotin li va passar quelcom semblant, però el seu final es va ocultar a l’opinió pública. Estava experimentant amb una "bomba de prova". Constava de dues semiesferes que no havien d’acoblar-se fins al moment del llançament, en l’instant del qual s’unirien per a formar una massa crítica. El problema era saber quina era exactament aquesta massa crítica. Hi havia molts paràmetres, massa: quantitat d’urani, angle de dispersió, longitud que havien de recórrer els neutrons que havien de desencadenar la reacció en cadena, la velocitat amb que havien d’unir-se les dues semiesferes, etc.

Slotin feia al següent: amb dos tornavisos i amb cura extrema lliscava les dues semiesferes per un rail. Havia d’aconseguir amb la major precisió possible el punt crític, és a dir, el moment que començava la reacció en cadena. Si es tornaven a separar la reacció en cadena es parava. Però si no es reaccionava prou ràpid, la massa podia tornar-se "supercrítica" ocasionant una explosió. Quan va fer la proposta als caps del projecte entre els quals es trobava Richard Feynman, aquest últim va dir que era com "fer pessigolles a la cua del drac".

Slotin sabia arriscava la vida. Un dia se li va relliscar un tornavís i les dues semiesferes es van ajuntar massa de pressa. En aquell moment, una llum blava enlluernant va omplir tot la cambra. En lloc d’ajupir-se per a posar-se fora de perill va separar les dues semiesferes amb les mans i va frenar la reacció en cadena. Va salvar així la vida dels 7 homes que es trobaven amb ell en aquest moment. Però va rebre una gran dosi de radiació.

Des d’un principi, Slotin es va adonar de la seva inexorable mort, però no es va immutar. Va dir als seus companys que tornessin a ocupar els mateixos llocs on estaven i va dibuixar a la pissarra un esquema exacte de la posició de cadascun d’ells perquè servís als metges per saber la dosi que havien rebut els seus companys.

Al cap de 9 dies el primer home que havia determinat experimentalment la "massa crítica" va morir sofrint horribles dolors.

Després de l’explosió d’Hiroshima, els militars americans van pretendre ocultar durant algun temps els efectes del bombardeig nuclear. Es va declarar que entre les ruïnes d’Hiroshima no es registrava ja radioactivitat perillosa i es va ometre enumerar quantes víctimes de la bomba havien estat exposades en el moment de l’explosió. Groves va arribar a declarar públicament que havia sentit dir davant una comissió del Congrés que la mort radioactiva era "bastant agradable".

Va perdre una meravellosa oportunitat per quedar-se calladet, oi?

 
Fonts:
”La maldición de ser un genio”, Ermanno Gallo
“Marie Curie y su tiempo”, José Manuel Sánchez Ron
“Marie Curie”, Robert Reid
Tecnologia Obsoleta
Nueva Salud
Fogonazos

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

2 comentaris a l'entrada: Danys de la radiactivitat

  1. Joan diu:

    Això concorda amb el que has parlat ja en alguna ocasió de la seguretat als laboratoris, principalment de química, de fa cosa d’un segle.

    Quan un no coneix una cosa no la tem, de totes maneres tots aquests físics que comentes veurien passar un calvari inimaginable.

  2. omalaled diu:

    Hi ha coses que, vistes en retrospectiva, fins i tot, fan gràcia.

    La Marie, però, encara que sabia dels perills, passava de tot; però a un altre que treballava per ella li feia pendre precaucions… li deia que es canviés la bata!

    Salut!

Els comentaris estan tancats.