El fabricant de telescopis

Es dóna una curiosa circumstància amb un determinat objecte al cel
nocturn que aparentava ser una estrella. John Flamsteed va ubicar
aquest objecte en la constel·lació Tauro i ho va registrar com "34
Tauri" i a mitjans del segle XVIII, Charles Lemonnier va registrar la
seva posició tretze vegades diferents en tretze llocs diferents amb la
impressió que veia tretze estrelles diferents.

[@more@]

Els observadors de l’antiguitat i molt pocs durant els inicis del telescopi van tenir oportunitats de saber que allò era un planeta. Per què anaven a considerar-lo com planeta? Doncs perquè tots els planetes semblaven discos a través dels seus telescopis, però aquest no. Estava massa lluny.

Aquí entra Friederich Wilhelm Herschel nascut a Hannover, Alemanya en 1738. El seu pare era músic de l’exèrcit de Hannover que llavors era un estat independent del que avui és Alemanya Occidental. En 1756 va esclatar la Guerra dels Set Anys i els francesos van ocupar aquests dominis del monarca britànic en 1757. El jove Herschel no volia saber res de guerres, així que es va escapolir, va desertar de l’exèrcit i va arribar a Gran Bretanya on es va anglificar reduint el seu nom a "William", amb el qual és conegut.

Va continuar la seva carrera musical i en 1766 era organista i professor de música cèlebre a la ciutat balneària de Bath amb uns 35 alumnes setmanals. Va donar molts concerts però tenia un desig d’aprendre excepcional. Va aprendre per si mateix llatí i italià. La teoria dels sons musicals li va portar a estudiar matemàtiques, la qual cosa li va portar estudiar òptica. Va llegir un llibre que tractava de les troballes de Newton i va tenir un excepcional anhel per observar el firmament.

Però tenia un problema. Necessitava un telescopi. No podia pagar-ho així que va llogar un però la qualitat era tan mala que ho va dessebre. Va decidir construir un ell mateix i polir les seves pròpies lents i miralls. Va portar a la seva germana Caroline des de Hannover que el va ajudar primer a ell i després al seu fill John. Va resultar que Caroline era una fanàtica polidora de lents i tan o més aficionada que el seu germà a l’astronomia. Es creu que Herschel no hagués arribat tant lluny si no hagués estat per la seva germana que és considerada la primera dona astrònom de la història. Mentre Caroline li llegia en veu alta i ho alimentava ell va adquirir gran destresa polint lents. Amb el seu primer telescopi eficaç va poder observar la Gran Nebulosa de Orión i va distingir clarament els anells de Saturn.

Va començar a observar el cel una i una altra vegada emetent informes per als entesos sobre les muntanyes de la Lluna, les taques solars, les estrelles variables i els pols marcians. Va ser el primer a notar que Mart estava inclinat respecte el pla de revolució gairebé en el mateix angle que la Terra, de manera que les estacions de Mart eren essencialment anàlogues, amb la diferència que duraven més i eren molt més fredes.

El 13 de març de 1781 es va topar amb aquell objecte en la constel·lació de Gèminis. Passa que ara observava amb un telescopi molt superior als anteriors i ho va veure com un disc. Va suposar que era un planeta? Doncs no. Només va observar un disc on no havia d’haver cap i va acceptar que havia descobert un cometa. Però ho va seguir observant nit rere nit i es va adonar que es movia a 1/3 de la velocitat de Saturn. Resulta, a més, que es desplaçava de manera circular com la resta dels planetes desplaçant-se entre els signes del zodíac. Si es desplaçava d’aquesta manera significava que estava molt més lluny de Saturn. A més, els cometes només es veien quan estan a prop del Sol i aquest ni tan sols tenia cua. Gairebé un mes després va poder veure que tenia vores nítides com un planeta i no borroses com un cometa. Finalment, va acceptar que era un planeta per la seva joia, duplicant automàticament el diàmetre del nostre sistema Solar.

El descobriment era espectacular: s’havia descobert un planeta després d’uns 5000 anys de l’anterior. Es va transformar de cop en l’astrònom més cèlebre del món. Ara li corresponia batejar el planeta. Primer va voler nomenar-lo "Georgium Sidus" ("estrella de Jorge"), amb el que el rei es va sentir afalagat i li va perdonar la seva deserció, li va donar un salari de 200 lliures a l’any, ho va nomenar cavaller de la cort i es va convertir en "Astrònom del rei" i "constructor de telescopis de la cort". D’aquesta manera va poder dedicar-se a temps complet a l’astronomia. Evidentment, els intel·lectuals d’Europa no van acceptar el nom. Els astrònoms anglesos van suggerir "Herschel", però tampoc va ser acceptat i es va optar per continuar amb la mitologia que presentaven: Ares (el Mart romà), era fill de Zeus (el Júpiter romà), qui era fill de Cronos (el Saturn romà). Ara bastava veure de qui era fill Cronos, i ho era de Ouranos (l’Urà romà).

Deu n’hi do per a un músic constructor de telescopis aficionat, veritat?. No sé si algú podria considerar sort el descobriment d’aquest planeta. Si construir el millor telescopi del món i ser un observador excel·lent és qüestió de sort, doncs això ha de ser.

Però no per aquí la cosa. Va fer gran reputació i fortuna i es va casar amb una viuda rica. A què penseu que es va dedicar? Doncs a construir telescopis més grans i millors. En 1787 va tornar a observar el seu planeta i va descobrir dos satèl·lits que giraven al seu voltant. Se’ls va nomenar Titania i Oberon, per la reina i el rei de les fades del "Somni d’una nit d’estiu" de Shakespeare. Per cert, que aquesta va ser la primera vegada que es va deixar de banda la mitologia clàssica per batejar satèl·lits.

Va fer observacions i paralatjes en els sistemes dobles. Al principi va pensar que eren estrelles que estaven alineades respecte la Terra però es va adonar que no era així i que aquestes estrelles havien d’estar molt a prop una de l’altra. Va ser el primer símptoma que eren realment sistemes d’estrelles dobles. En 1793, observant una i una altra vegada va quedar convençut que una donava voltes respecte l’altra com predeien les lleis de Newton i això confirmava per primera vegada que les esmentades lleis s’aplicaven no només en el sistema Solar sinó en tot l’Univers. Va observar prop de 1000 estrelles dobles i va realitzar el seu primer catàleg: Catalogui of Double Stars.

Va ser també el primer a observar estrelles variables i a donar un informe sistemàtic. Va adquirir una idea de l’Univers sense precedents: el sistema Solar era un insignificant grup dins de l’immens espai sideral. De la mateixa manera que Copèrnic havia destronat la Terra del centre de l’Univers, Herschel ho va fer amb el Sol.

Va concloure que la Via Làctea té forma de disc però gruixut en el seu centre i va posar al Sol a prop del centre del disc. També va intuir l’existència d’altres galàxies a les quals va dir Universos – Illes i va deduir que el seu aspecte nebulós era degut a la gran distància a la que es trobaven. Va comprendre també que, degut a la velocitat finita de la llum, veiem els objectes celestes llunyans tal com eren en el passat.

El dia que li van fer membre de la Royal Society, en 1871 1781, Herschel va
rebre una còpia del nou catàleg de cent tres nebuloses publicat per
Charles Messier i Pierre Méchain. S’ho va enviar al seu amic el doctor
W. Watson Jr. Herschel es va apressar a enfocar amb el seu meravellós
telescopi aquells estranys objectes, amb l’esperança de descobrir
alguns que els autors del catàleg haguessin passat per alt. Va
descobrir 2.500 nebuloses i va començar a elaborar una llista pròpia. Alguns dels seus millors telescopis es van dirigir
als objectes de Messier i així va descobrir un gran nucli galàctic en
Hèrcules. Va ser el primer a dir que aquestes nebuloses estaven
compostes d’estrelles.
Va construir un nou telescopi més gran amb l’ajuda de Jorge III que va contribuir amb 4.000 lliures i va tenir el plaer com propietari de mostrar-lo als visitants. A la primera nit de la seva utilització ho va enfocar a Saturn i li va descobrir dos nous satèl·lits (Mimes i Enceladus) que al costat del de Huygens (Tità) i als quatre de Cassini (Tetis, Dione, Rea i Japeto) feien un total de set (avui es coneixen 18 48). Va mesurar el període de rotació de Saturn i va demostrar que el seu anell també girava. En 1800 va mesurar la temperatura de les diferents zones de l’espectre solar per veure si trobava diferències significatives. I les va trobar a la zona de l’infraroig.

No sé si la intel·ligència i el treball és qüestió genètica, però el seu fill John seria una evidència a favor. Tal com William va catalogar unes 90.000 estrelles i altres objectes, el seu fill John va completar l’obra del seu pare observant les estrelles dobles descobertes catalogades per ell i descobrint altres. Va fer a l’hemisferi Sud el que el seu pare al nord i va ser un dels primers a intentar utilitzar tècniques fotogràfiques en les observacions astronòmiques. Va ser el millor en matemàtiques de la seva classe i va publicar en 1864 el "The General Catalogui of Nebulae" que més tard en 1888 ho completaria L.E. Dreyer fent el famós "New General Catalogui" (NGC).

El descobridor d’Urà, al qual avui es considera el fundador de l’astronomia estel·lar, va viure 84 anys que és precisament el període d’una revolució completa del seu planeta al voltant del Sol.

Actualització: l’any d’ingrés del Herschel a la Royal Society
va ser al 1781 i no 1871 (gràcies a Juanma). Saturn no té 18 sino 48 satèlits (gràcias a Holbach).

Font:
http://www.historiasdelaciencia.com

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.