Astrònoms aficionats

Una cosa meravellosa que té l’Astronomia és que qualsevol persona a la
qual li agradi mirar les estrelles pot convertir-se perfectament en un
astrònom professional. D’altra banda, els astrònoms aficionats o
qualsevol persona amb un telescopi pot contribuir amb un descobriment.
No conec cap personalment, però basta llegir el blog El beso en la Luna
per notar la seva passió. La història d’avui explica alguns exemples
històrics d’astrònoms aficionats que van arribar més tard a ser famosos
o professionals.

[@more@]

Als 39 anys Jean-Louis Pons era porter de l’observatori de Marsella i va localitzar un cometa en 1801. Dotze anys després ja havia descobert una dotzena. Li van ascendir a ajudant d’astrònom, però se’n va anar per convertir-se en astrònom real en Lucca. Va descobrir 30 cometes més i uns que no poden comptar. Com que no? Resulta que hi havia un cometa que tenia una òrbita molt petita. Cada 3,3 anys es tornava a fer visible i va ser descobert per Méchain (el successor de Messier) en 1786, Herschel en 1795 i Pons dues vegades en 1805 i 1818.

A tot això va posar fi un jove astrònom alemany anomenat Johann Encke, quan va predir la seva volta per a 1822, tal com va succeir i se li va batejar amb el cognom d’aquest astrònom: cometa Encke. És el cometa més famós després del Halley.

Hi ha qui afirma, fins i tot, que pot ser que l’Esdeveniment de Tunguska no fos una altra cosa que un tros d’aquest cometi (podeu llegir més aquí).

Un altre astrònom aficionat va ser Bernard Schmidt. Va inventar el telescopi per prendre fotografies de gran angle amb enfocament de precisió. Va fer possible l’atles fotogràfic del cel que els observadors utilitzen rutinàriament per localitzar objectes interessants.

Es va criar a una granja d’una petita illa del golf de Finlàndia, que pertanyia llavors a l’imperi rus. Quan tenia onze anys, fent experiments amb pólvora de fabricació casolana, va quedar mutilat de la mà dreta. Després d’això, va treballar només amb l’esquerra i valent-se d’una caixa de cigarrets i del fons d’una ampolla de cervesa, que havia convertit en lent polint-la en un plat de sorra fina, va fer una càmera fotogràfica i va obtenir fotografies amb ella.

Ja d’adult, es va traslladar a Mittweida, una ciutat d’Alemanya i allà va viure durant 25 anys, guanyant-se la vida tallant miralls i lents. Als seus 26 anys ja havia construït un telescopi de 16 polzades de millor qualitat que el que utilitzaven tots els telescopis de l’època. Això li va donar fama i va estar molt ocupat amb els encàrrecs dels observatoris professionals. Finalment, a l’edat de 47 anys va acceptar un lloc de semiprofessional com "col·lega voluntari" a l’observatori d’Hamburg. Allà va inventar i va construir el seu primer telescopi Schmidt. L’astrònom Walter Baade ens ho explicava amb les seves pròpies paraules:

Un home poc corrent, aquest Bernard Schmidt. Sempre treballava amb jaqueta i frac i els pantalons a ratlles del vestit de gala. Es rebel·lava davant de qualsevol horari. Els diners no li deien res. Li agradava l’aiguardent i fumava cigarros un després d’un altre. Tenia pocs amics, doncs era tímid i reservat. Estimava la seva independència per damunt de tot.

El seu primer Schmidt de 14 polzades el va acabar l’estiu de 1930. Em va trucar una calorosa tarda de diumenge per dir-me que estava llest. Des d’una finestra de l’àtic de l’observatori va dirigir el seu telescopi a un cementiri.

– Pot llegir vostè els noms de les làpides? – em va preguntar.
– Sí – vaig contestar – però només puc veure una cosa: que l’òptica és absolutament meravellosa.

Va publicar un sol escrit en la seva vida quan comptava 42 anys d’edat. Ocupa 3 pàgines.

L’últim astrònom aficionat de la nostra història és el Milton Humason que vivia pel seu compte en Mount Wilson, Califòrnia. Als 14 anys va abandonar el col·legi perquè li agradava viure salvatgement a la muntanya i no estar assegut en classe. Vagabundejava (si us plau, digueu-me una paraula millor) precisament per Mount Wilson quan George Ellery Hale va passar per allà i va decidir construir el seu nou observatori. Humason no va reconèixer al Hale en aquell moment, però quan va començar la construcció de l’observatori i les reates de mules van començar a serpentejar muntanya dalt, Humason va entrar a treballar com arrier.

Va estar portant mules dalt i a baix un parell d’anys i va començar a parlar amb la gent que construïa l’observatori. Es va interessar pel projecte i per la seva finalitat. Quan es va acabar va entrar a treballar com conserge i es va traslladar a viure allà. Poc després es va casar amb la filla de l’enginyer en cap i va començar a ajudar als astrònoms a revelar les plaques en l’habitació fosca. Més tard els va ajudar a posar les plaques en el telescopi.

A banda d’això, va realitzar tota mena de treballs per a l’observatori com ajudant electricista i asistent de nit. Diu la llegenda que una nit l’operador del telescopi va posar malalt i l’astrònom de torn li va preguntar si seria capaç d’ocupar el seu lloc per aquesta ocasió. Va fer aquesta tasca amb tal destresa que aviat va passar a ocupar permanentment el lloc d’operador del telescopi i d’assistent d’astrònom.

Als pocs anys va ser contractat com ajudant de nit i a l’edat de 29 anys s’havia convertit en astrònom professional, membre de ple dret del personal del laboratori.

Durant la resta de la seva vida va treballar en els telescopis de 100 i 200 polzades progressant contínuament en l’art de mesurar les desviacions al vermell de galàxies remotes, descobrint amb això, i amb l’Edwin Hubble, l’arquitectura a gran escala de l’Univers. Va arribar a publicar uns 120 articles d’astronomia o astrofísica.

Ja sabeu: si aneu a algun observatori astronòmic feu una cordial salutació al porter. Mai se sap: algun dia podria ser un excel·lent i famós astrònom professional.

Font:
http://historias-de-la-ciencia.bloc.cat/post/1052/103099

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.