Pasteur i les vacunes

Avui dia les vacunes són una cosa habitual, però això no va ser fis un home que ens ho mostrés i va ser de nou el Louis Pasteur. Ja us he parlat d'ell altres vegades: en 1, 2 i 3. A l'última d'elles vam veure una prova de foc en la que feia una demostració davant els pagesos francesos introduint la pasteurització. Doncs bé, per introduir les vacunes a la societat Pasteur va haver de superar una altra prova de foc i sobre ella us parlaré a la nostra història d'avui.
 

[@more@]

Ja vaig explicar que per la dècada de 1870, el Robert Koch va explicar al món els secrets del carbunco. Durant aquest temps, va tenir gran ressò un mètode de curació inventat per un veterinari anomenat Louvrier, a l'est de França. Segons les persones influents de la regió, aquest home ja havia curat centenars de caps de bestiar que estaven morint i volien que aquest tractament curatiu rebés l'aprovació de la ciència.

Va arribar Pasteur amb els seus ajudants iva veure que la cura de Louvrier consistia a donar primer unes fregues vigoroses a les vaques malaltes fins que entressin bé en calor; fer després als animals llargs talls a la pell en els que abocava aiguarràs, i finalment, les pobres vaques eren recobertes, a excepció de la cap, amb una capa de dos dits de gruix, de fem amarat en vinagre calent. Perquè aquesta untura no caigués, els animals, que a aquestes altures preferirien segurament haver mort, eren completament embolicats en una tela.

Pasteur va dir al Louvrier.

– Fem un experiment. No totes les vaques atacades de carbunco moren: algunes es posen bones elles soles. No hi ha més que un forma, doctor Louvrier, de saber si és o no el seu tractament el que les salva.

Van portar quatre vaques sanes, i Pasteur, en presència de Louvrier i d'una solemne comissió de ramaders, va injectar a l'espatlla dels quatre animals dosis de microbis virulents de carbunco, en quantitat tal, que serien segurament capaços de matar una ovella i els prou elevades per destruir unes quantes dotzenes de conillets d'Índies. Quan, l'endemà, van tornar en Pasteur, la Comissió i en Louvrier, totes les vaques presentaven grans inflors en les espatlles, tenien febre i respiraven fatigosament. Era evident que es trobaven en bastant mal estat.

– Be, doctor – va dir el Pasteur – d'aquestes vaques malaltes, escolli vostè dos que direm A i la B; faci vostè el seu nou tractament i deixarem les altres dues, la C i la D, sense cap tractament.

I Louvrier es va acarnissar amb les pobres vaques A i B. El resultat va ser un terrible daltabaix per al que pretenia sincerament ser curandero de vaques, perquè una de les sotmeses a tractament es va millorar, però l'altra va morir i una de les quals no havia estat tractada també va morir, però l'altra es va posar bona.

– Fins i tot aquest mateix experiment podia haver-nos enganyat, doctor Louvrier – va dir el Pasteur – perquè si hagués sotmès a tractament a les vaques A i D. en lloc de les A i B, tots haguéssim cregut que realment havia vostè descobert un remei contra el carbunco.

Quedaven disponibles dues vaques per a ulteriors experiments: animals que havien tingut un fort atac de carbunco, però que s'havien sortit. Què faria jo amb aquestes vaques? es preguntava Pasteur. Podia assajar a injectar-les una dosi fins i tot més fort de bacils de carbunco; precisament, tinc a París un cultiu de carbunco capaç de fer passar una mala estona a un rinoceront.

Pasteur va fer venir de París aquell cultiu virulent, i va injectar a l'espatlla cent gotes del mateix a les dues vaques refetes de l'atac de carbunco. Es va posar a esperar, però a aquells animals no els va succeir res, ni una inflor dolenta en el lloc de la injecció.

Pasteur va fer una de les seves ràpides conjectures: "Quan una vaca ha tingut carbunco i surt endavant, no hi ha en el món microbi carbuncós capaç de produir-li un altre atac; està immunitzada. Com produir a un animal un atac lleuger de carbunco, un atac benigne, que no li matés, però que li immunitzés amb tota seguretat? Deu existir alguna manera de fer això".

Mesos sencers va perseguir aquest malson a Pasteur, fins que un dia la solució se li va plantar al davant. Estava treballant en 1880 amb un microbi petitíssim, descobert pel doctor Peroncito, que matava les aus de corral d'una malaltia anomenada còlera de les gallines, i aquest microbi és tan diminut, que fins i tot sota els objectius més poderosos només apareix com un punt vibrant. Pasteur va ser el primer bacteriòleg que va obtenir cultius d'aquest microbi pur, en un brou de carn de gallina, i després d'haver observat com aquests punts vibrants es multiplicaven fins a convertir-se en milions en unes quantes hores, va deixar caure una fracció petitíssima de gota d'aquest cultiu en una escorça de pa, que va donar a menjar a una gallina.

Poques hores després, la gallina va refusar menjar, se li van eriçar les plomes, i l'endemà caminava vacil·lant, amb els ulls tancats per una espècie de sopor invencible, que es va convertir ràpidament en la mort. Roux i Chamberland es van ocupar d'atendre amb tot mirament a aquells diminuts microbis; dia rere dia van introduir una agulla de platí ben neta, en una matraç que contenia brou de gallina ple de gèrmens, i sacsejaven després l'agulla humida en un altre matraç amb brou exempt de tota classe de microbis, obtenint cada vegada, noves miríades de microbis procedents, és clar, dels adherits a l'agulla de platí. Les taules del laboratori van arribar a estar plenes de cultius abandonats, alguns, vells d'unes quantes setmanes.

Aquí es va fer la llum. En Pasteur va dir al Roux:

– Sabem que els microbis de les gallines segueixen vivint en aquest matraç encara que tinguin ja varies setmanes; però anem a provar d'injectar d'aquest vell cultiu a unes gallines.

Roux va seguir aquestes instruccions, i les gallines van emmalaltir ràpidament i van perdre la seva acostumada vivacitat; però a l'endemà, quan Pasteur va arribar al laboratori, disposat a fer la dissecció als animals, en la seguretat que haurien mort, les va trobar perfectament.

L'endemà, després de deixar a les gallines a càrrec del porter, Pasteur, Roux i Chamberland se'n van anar de vacances d'estiu, i quan van tornar ja no s'acordaven d'aquelles aus.

Però un dia va dir Pasteur al mosso del laboratori:

– Porti vostè unes quantes gallines i prepári-les per inocular-les.

– Monsieur Pasteur, només ens en queden un parell que no han estat utilitzades encara. Recordieque abans de marxar va utilitzar les mateixes que quedaven, injectant els cultius vells i encara que van emmalaltir no van arribar a morir-se.

– Bé; porti vostè la parella nova que queda, i també les altres que ja hem utilitzat; aquelles que van passar el còlera i que es van salvar.

Un ajudant va injectar en els músculs del pit de les gallines noves i de les quals havien passat el còlera brou que contenia microbis. Quan l'endemà van entrar Roux i Chamberland al laboratori van sentir la veu del cap, que sempre arribava una hora abans o així, que des del quart del pis inferior destinat als animals els cridava:

– Roux, Chamberland: baixin vostès de seguida.

Van trobar al Pasteur donant passejos davant de les gàbies de les gallines.

– Mirin vostès. Les gallines noves injectades ahir són mortes, com així havia de succeir, però vegin vostès ara aquestes dues altres que van passar el còlera després d'haver rebut el mes passat una injecció de cultiu vell. Ahir les hi vam injectar la mateixa dosi mortífera i l'han suportat perfectament. Estan alegres, estan menjant!

Tant el Roux com el Chamberland van quedar perplexos durant un segon.

Llavors Pasteur, amb la seva característica impulsivitat, es va deixar anar:

– Ja està tot aclarit! Ja he trobat la manera d'aconseguir que un animal emmalalteixi lleugerament, tan lleugerament, que li sigui possible refer-se. Tot el que hem de fer és deixar envellir als matraces els cultius virulents, en lloc de transplantarlos diàriament a altres nous. Quan els microbis envelleixen es tornen menys ferotges; fan emmalaltir a les gallines però només lleument, i al curar-se aquestes poden llavors suportar tots els microbis del món, per virulents que siguin. Aquesta és la nostra oportunitat, aquest és el més notable de tots els meus descobriments, el que he trobat és una vacuna molt més segura, molt més científica que la de la verola, malaltia de la qual ningú ha vist el microbi. Anem a aplicar també aquest procediment al carbunco, a totes les malalties infeccioses. Salvarem moltes vides!

És clar que no va ser un assaig premeditat, però calia estar allà i adonar-se. No tots els científics s'haguessin adonat tan ràpidament però Pasteur es va adonar només veure-ho. Comptava llavors amb cinquanta-vuit anys i el descobriment accidental de la vacuna que alliberava del còlera a les gallines va ser el començament dels sis anys més enfeinats de la seva existència, anys de tremendes discussions, de triomfs inesperats i de desenganys terribles. Al fi, va prendre la decisió de jugar-se-la:

– Davant la Societat Agrícola de Melum, i a la granja de Pouilly-li-Fort, vacunarem vint-i-quatre ovelles, una cabra i diverses vaques. Altres tantes ovelles, una cabra i diverses vaques quedaran sense vacunar, i després, en el moment precís, injectarem a tots aquests animals els microbis de carbunco més virulents que disposo. Els animals vacunats quedaran perfectament protegits, però els no vacunats moriran segurament als dos dies.

Pasteur parlava amb la mateixa confiança que un astrònom anunciant un eclipsi de sol.

Per fi, va arribar el dia decisiu, el 31 de maig, i totes les quaranta-vuit ovelles, les dues cabres i les diverses vaques, vacunades i no vacunades, van rebre una dosi de virulents microbis de carbunco. Roux, agenollat a terra i envoltat de lamparillas d'alcohol i matraces de virus, va sorprendre a la multitud amb la seva tècnica tranquil·la i impecable, injectant el verinós microobi a més de seixanta animals.

Pasteur va passar aquella nit donant voltes al llit, aixecant-se cinquanta vegades, conscient que tota la seva reputació científica reposava en aquesta delicada prova, adonant-se, al fi, que havia comès la imprudència i la valentia de consentir que un públic frívol fos jutge de la seva ciència.

Era un esdeveniment històric. Allà havia consellers generals, senadors, elevats dignataris, etc. O sigui, totes aquestes persones que només es deixen veure en els casaments i els funerals de reis i prínceps.

A les dues del migdia van entrar Pasteur i els seus ajudants al camp i va haver una ovació imponent; ni una sola de les vint-i-quatre ovelles vacunades tenia febre: menjaven i triscaban com si sempre haguessin viscut a milers de quilòmetres d'un bacil de carbunco però, en canvi, vint-i-dos animals dels no vacunats havien mort i als altres dos poc els hi faltava.

– Mireu! Ara cau una altra de les ovelles no vacunades per Pasteur! – va cridar un veterinari, impressionat per l'espectacle.

I així va ser com Pasteur va demostrar l'eficàcia de les vacunes. No em digueu que per a una prova així no cal tenir agalles.

Vist el tot el que això va aixecar venen al cas les boniques i de rabiosa actualitat paraules de Claude Bernard:

Primer observació casual, després construcció lògica d'una hipòtesi basada en l'observació, i finalment, verificació de la hipòtesi mitjançant experiments adequats, per demostrar el que és cert i fals de la suposició. …En les ciències experimentals el mesurament dels fenòmens és un punt fonamental, ja que és per la determinació quantitativa d'un efecte amb relació a una causa donada pel que pot establir-se una llei dels fenòmens….Quan el fet que es troba està en oposició amb una teoria dominant, cal acceptar el fet i abandonar la teoria, encara que aquesta última, sostinguda per grans homes, estigui generalment adoptada.

I quan Pasteur va saber d'aquestes paraules, va afirmar:

Res s'ha escrit tan lluminós, tan complet i tan profund sobre els veritables principis del difícil art de l'experimentació.

 
Fuentes:
"Cazadores de microbios", Paul de Kruif
"La tragedia de la Luna", Isaac Asimov
"Historias curiosas de la medicina", José Ignacio de Arana
"Enciclopedia Biográfica de Ciencia y Tecnología (Tomo II)", Isaac Asimov
http://es.wikipedia.org/wiki/Louis_Pasteur

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.