Les amines de la vida

Haig d'agrair, abans de començar, l'inestimable col·laboració del Nelor, amb qui vaig tenir el gust i el plaer de menjar divendres passat i xerrar un llarga estona. Gràcies, Nelor.
 

[@more@]

Existeixen unes substàncies que l'ésser humà no és capaç de generar per si mateix però que són indispensables per a la vida. En la nostra història d'avui parlaré de diferentes èpoques i circumstàncies relacionades amb aquestes substàncies.

Els grans viatges marítims que es van iniciar a partir del segle XV van ser molt dolents pels navegants. I no estic parlant de les incomoditats del viatge sinó de les malalties que es declaraven en aquelles travessies. Als ports es carregaven aliments de fàcil conservació com aigua dolça, salaons de peix i, sobretot, pa de pessic, que era un pa cuit dues vegades amb la finalitat d'evitar la seva putrefacció per efectes de la humitat.

Al viatge, després d'uns dies, les genives els sagnaven, tenien forts dolors als ossos que s'agreujaven amb les tasques de bord. Molts d'ells morien amb hemorràgies i dolors insuportables. Es tractava de l'escorbut. Els que sobrevivien, milloraven de manera espectacular en arribar a terra.

La curació estava als aliments frescos i els més eficaços van resultar ser les taronges i les llimones. Només una petita quantitat d'ells era suficient perquè el malalt millorés en qüestió de pocs dies. Quan els mariners es van adonar, les taronges i llimones van passar a formar part de les reserves alimentàries de tots els vaixells. En 1795 es va començar a repartir regularment suc de lima a totes les tripulacions britàniques, procediment que pel que sembla portaven aplicant durant segles els mariners holandesos. Al segle XX es va aconseguir identificar la substància continguda en aquestes fruites i es li va donar el nom de vitamina C, doncs abans s'havien descobert altres dues (l'A i la B). Per cert, que segon en l'hit-parade dels aliments rics en vitamina C, després del julivert, és el "pimiento morrón".

Allà pels inicis del segle XX, una epidèmia de beri-beri assolava les presons de l'illa de Java, al Pacífic Sud. Es caracteritzava per la paràlisi nerviosa de les extremitats i en molts casos la mort. Es suposava d'ordre infecciós així que van decidir enviar al Robert Koch però, degut a la urgència, ell mateix s'ho va demanar al Christiaan Eijkman, un dels seus més antics alumnes.

L'Eijkman es va desplaçar al lloc i va voler trobar el microorganisme que causava el beri-beri però tots els intents van ser inútils. De cop, es va desencadenar una malaltia molt semblant als pollastres (la polineuritis) que utilitzaven al laboratori. Immediatament va començar a probar d'encomanar la malaltia d'un malalt a un sa, però no ho va acoseguir a cap dels dos intents que va fer. I, també de cop, tal com havia vingut la malaltia, va desaparèixer.

Aquesta és una d'aquelles situacions a les quals pocs sabrien com seguir. L'Eijkman va continuar investigant altres línies i va descobrir una dada curiosa: resulta que durant un cert període de temps un dels cuiners havia alimentat als pollastres amb arròs del magatzem de l'hospital. El cuiner que li havia succeït va trobar incorrecte alimentar a aquests animals amb aquest mateix arròs que era refinat (arròs descascarillat).

Quan els pollastres van començar a menjar arròs sense refinar es van curar. Hi havia alguna cosa a la clofolla de l'arròs i així l'Eijkman es va convertir en el primer home a assenyalar que era una "malaltia per deficiència dietètica", és a dir, causada per la falta d'algun component a la mateixa.

Més tard, un bioquímic polonès-americà, anomenat Casimir Funk (1884-1967) va aïllar aquest component i va veure no era una proteïna, greix, hidrat de carboni, aigua o sals sinó que era una molècula que contenia un grup amina. Com eren substàncies necessàries per al cos les va dir "vitamines" que vol dir "amines de la vida". Anys més tard es va veure que no totes aquestes substàncies necessàries al cos i cuya deficiència podien provocar alguna malaltia contenien un grup amina, així que es va canviar la "e per una "a" i va quedar el nom "vitamines". En el cas de la pellofa de l'arròs la va batejar com vitamina B.

L'Eijkman es va portar el Premi Nobel de medicina i fisiologia de 1929 que va compartir amb el Frederick Gowland Hopkins. Aquest últim era un investigador bioquímic que s'havia adonat que les rates no podien mantenir-se vives únicament amb gelatina encara que contingués proteïnes. Va descobrir el triptòfan, un aminoàcid que formava munts de proteïnes i que no estava present a la gelatina. El cos no pot produir alguns aminoàcids i per això han d'estar presents a la dieta. El triptòfan abunda als ous, la llet i els cereals integrals; les persones que segueixen una dieta vegetariana sense ous ni productes lactis tenen més risc de deficiència així com aquelles persones sotmeses a alts nivells d'estrès. En Hopkins va ser més tard president de la Royal Society i professor de bioquímica fins a 1943.

Entre l'Eijkman i el Hopkins van formar el que avui coneixem com "concepte vitamínic" i ja en 1906 van dir que podia ser la causa d'altres malalties com el raquitisme i l'escorbut. Més tard, l'Eijkman va voler trobar la causa del càncer, estudiant el metabolisme del sucre a les cèl·lules canceroses i és que la curiositat d'aquest alumne de Koch no tenia molt que envejar a la del seu mestre.

La vitamina B12 és fonamental per a la formació de la sang i el seu dèficit provoca una malaltia llamada "anèmia perniciosa". El famós oli de fetge de bacallà és la font natural més important de vitamina B. Avui s'obtenen totes de manera sintètica. En 1962 una dona anomenada Dorothy Crowfoot Hodgkin va publicar l'estructura d'aquest compost obtinguda per difracció de raigs X i va ser guardonada amb el Premi Nobel de Química de 1964.

La vitamina K va ser descoberta en 1935 pel bioquímic i fisiòleg danès Carl Peter Henrik Dam en intentar curar a uns pollastres que morien en poc temps d'una greu malaltia hemorràgica; és fonamental per tant per a la coagulació. Es coneix també com menadiona. Encara que el doctor Dam la va aïllar de l'alfals actualment es sintetitza al laboratori i li va valer el Premi Nobel de Medicina de 1943.

El bacil Escherichia coli (E. coli) és present en l'intestí gros, i produeix vitamina K i B, a canvi s'alimenta de matèria orgànica dels nostres excrements. Es tracta d'una de tantes simbiosi que tenim amb diferents bacteris. Aquest bacteri, en excés, provoca colitis i hi ha alguns ceps molt patogènics que causen greus diarrees que arriben a ser mortals. De fet, quan l'apèndix rebenta d'apendicitis, la mort realment es produeix per infecció de les Escherichia coli que causen un xoc sèptic.

Un altre curiós estudi relacionat amb les vitamines data del segle XVIII. El metge Gaspar Casal exercia a Astúries (on va nèixer) i en aquella època havia observat entre els pobletans l'aparició d'una malaltia anomenada "mal de la rosa" (pel·lagra). Degut a les condicions climàtiques i activitat ramadera, els homes sortien a l'hivern i anaven d'un lloc a un altre buscant pastures mentre que les dones i els nens romanien mesos tancats a les seves pallozas menjant blat de moro i algun tros sec de carn o peix sense provar les verdures.

En arribar la primavera, el Sol donava amb els seus rajos durant unes hores i els asturians sortien al carrer a gaudir de la llum. Les dones sentien una coïssor a la pell on rebien aquests rajos. La pell es posava aspra i alguns deian a la malaltia com pel·lagra (pell aspra) i no eren simples cremades solars.

En Casal va portar les seves observacions a la comunitat mèdica a una cèlebre comunicació a la qual suggeria que el mal havia d'estar en els règims d'alimentació i vida dels seus paisans. Es tractava d'un dèficit de vitamina PP o factor antipelagrós. Encara que el Casal no va arribar a identificar-la com malaltia carencial sí es va adonar que tenia relació amb l'alimentació basada en el blat de moro.

L'arròs daurat és una varietat d'arròs transgènic (està encara en investigació) del qual diuen que podrà combatre la deficiència de vitamina Que pateixen més de 100 milions de nens en el món. Va ser desenvolupat per Ingo Potrykus i Peter Beyer en 1999. Aquest arròs té betacarotè, un precursor de la Vitamina A.

I no sorprèn que Ingo Potrykus s'hagi dedicat a això. Va néixer al 1933 i va dir en certa ocasió que després de la Segona Guerra Mundial: vaig saber el que era passar gana, una experiència que no es pot oblidar. La seva experiència personal i la seva curiositat científica el van portar a dedicar-se a l'estudi dels vegetals per garantir, segons les seves paraules, que tot el món tingui els suficients aliments per viure; amb l'objectiu d'acabar amb els 800 milions de persones que passen gana en el món.

Conclusió: vigileu les vostres dietes.

Actualització: el Dan, al seu blog centpeus ha publicat també un altre post sobre la vitamina C amb un parell de curiositats que vull compartir amb vosaltres.

El primer que es va adonar que l'escorbut es podia prevenir afegint llima a la dieta dels mariners va ser un metge anglès anomenat James Lind. I com les coses de palau van a poc a poc, des que ho va demostrar fins que es va portar a les dietes dels esmentats mariners van passar uns anys. Sofriment i mort per burocràcia?

La vitamina C és imprescindible per fabricar col·lagen. Tota fibra que ens serveixi com suport físic (músculs, cabells, tendons, etc.) necessita col·lagen i és per això que és la proteïna més abundant del planeta. Les ferides d'aquells mariners no cicatritzaven perquè faltava col·lagen per al nou teixit cicatritzat.

Més coses. L'esmentada vitamina no només té a veure amb la formació del col·lagen, sinó amb la síntesi d'hormones, i altres molècules. D'altra banda, la majoria dels animals se la poden sintetitzar ells mateixos (per a aquests animals, no seria una vitamina pròpiament dita). Però clar, menys els primats, alguns peixos, ratpenats, alguns conillets d'Índies, etc.

I, per cert, encara que sigui agradable beure un bon suc de taronja, no està demostrada la relació entre la vitamina C i la curació dels refredats.

 

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.