¡Ojalá lo supiera!

El llibre que avui us vui comentar té nombroses cartes d'en Richard Feynman recopilades per la seva filla Michelle. Pels  qui no coneguin al Feynman, sapigueu és l'heroi de potser la majoria d'estudiantes de física, de físics i de moltes persones no vinculades a la mateixa. És un d'aquells personatges que cal conèixer si es vol saber què és tenir passió per la ciència, curiositat, irreverència a l'autoritat, cultura i humanitat.
 

[@more@]

Per començar, haig de recordar que va ser premi Nobel de Física, que va estar al projecte Manhattan, al comitè d'investigació de l'accident del Challenger i que va ser declarat deficient mental per a l'exèrcit dels EEUU. Amb això ja podeu tenir una idea de la seva forma de funcionar. Tots els seus llibres valen la pena, no obstant això, aquest en particular només ho recomanaré si abans heu llegit dos anteriors: ¿Está Ud. de broma Sr. Feynman? i ¿Qué te importa lo que piensen los demás?. El primer d'ells va estar 14 setmanes en la llista del Nova York Estafis dels llibres més venuts.

Però anem per feina. En Remo ja us va comentar aquest llibre i us va escriure una de les cartes més espectaculars del mateix. Com ja ho va fer ell, jo no ho faré i ressaltaré altres detalls que penso que són remarcables i que defineixen molt la seva personalitat.

Odiava la censura. Una de les coses que els científics més aprecien (apreciem, si em permeteu) és la llibertat tant com requisit com incentiu per a les seves carreres. En Feynman gaudia amb això. Mentre formava part del Comitè d'Investigació del Challenger, va dir: Sóc completament lliure, i no hi ha palanques que puguin utilitzar-se per a influir en mi.

Però no era una opinió nova. En 1964 li van convidar a assistir a una conferència organitzada per l'Institut Soviètic per a la Investigació Nuclear, i va contestar: "Em sentiria incòmode en una conferència científica en un país el govern del qual no respecta la llibertat d'opinió de la ciència, ni el valor de l'objectivitat, ni el desig de molts dels seus ciutadans científics de visitar a científics en altres països".

En una ocasió li van gravar per a una entrevista i més tard li van dir que volien repetir-la perquè alguna opinió podia ofendre a algú. Va contestar dient que ell era així i aquesta era la seva opinió i que no emetre-la seria considerat per ell com una censura a l'expressió de les seves idees.

Encara que es va convertir en un conferenciant celebrat i una autoritat en diversos camps de la física, va seguir sent un rebel instintiu que simpatitzava més amb els alumnes a l'aula que amb el savi a l'estrada. Preferia la claredat a la profunditat, les preguntes a les respostes, la caça al trofeu a la paret. "No escoltis les autoritats", aconsellava a un universitari de 19 anys: "pensa per tu mateix". Quan un alumne del Caltech va preguntar a l'eminent cosmòleg Michael Turner quina era la seva "preferència" per a una o altra partícula com candidata probable per a constituir la matèria fosca de l'Univers, Feynman va donar un cop de mà: Per què vols saber la seva preferència? Tria la teva pròpia preferència!

També va afirmar que: "Puc viure amb dubte i incertesa. Crec que és molt més interessant viure sense saber que creure tenir respostes que podrien ser errònies".

Una vegada, el Groucho Marx va dir: No vui ser de cap club que accepti com soci a algú com jo. Hi ha qui diu que en Groucho va ser un geni. Doncs m'agradaria saber què diu llavors d'en Feynman, doncs aquest últim va ser a més coherent amb aquesta idea. Volien que fos membre de l'Acadèmia Nacional de Ciències i es va negar, no perquè havia de pagar-se una quota (va donar un xec per més valor de l'estipulat), sinó per les seves idees i filosofia:

El meu desig de renunciar és merament personal (…) Potser, és només que jo gaudeixo sent peculiar. La meva peculiaritat és aquesta: trobo psicològicament molt desagradable jutjar el "mèrit" de les persones. Em molesta ser un membre d'un grup, activitat principal del qual, és escollir a uns altres que s'estimen dignes de ser membres d'aquest grup autoestimat. La cura amb el qual seleccionem a aquells "dignes de l'honor" d'unir-se a l'Acadèmia és per a mi una forma de autoelogi. Còm podem dir que només els millors poden unir-se als que ja ho són sense proclamar orgullosament que nosaltres, que ja estem dintre, som realment bons? (…) Potser no m'explico bé, però no sóc feliç com membre d'una societat honoraria que s'autoperpetua.

Detestava totalment les jerarquies. Es reia de tot el que fos autoritat. Hi ha una graciosa carta en la que explica una recepció amb els reis a Brussel·les. Va dirigida a la seva dona i li explica les peripècies. El rei és K i la reina és Q, i va descrivint el seu art de la irreverència i de ficar la pota.

Quan li presenten al rei li ofereix la mà (primer error!) i fa broma (segon error!) i ràpidament, en Bragg es duu al monarca a presentar-li al Heisenbgerg. I què fa el Feynman? Doncs escapolir-se i posar-se a parlar amb el secretari de la reina. Aquest secretari proposa presentar-se-la i la conversa és d'aquelles per a emmarcar:

Q: Deu ser molt dur treballar pensant en aquests difícils problemes.
F: No, tots ho fem per diversió.
Q: Deu ser molt difícil aprendre a canviar totes les seves idees [ho havia deduït de les conferències].
F: No, tots aquests tipus que van donar aquestes conferències [Bohr, Perrin, Oppenheimer] són uns vells carrosses. Tot això que han explicat era al 1926, quan jo només tenia vuit anys d'edat; de manera que quan vaig aprendre física només vaig haver d'aprendre les noves idees. El gran problema ara és: hauríem de canviar-les una altra vegada?
Q: Vostè deu sentir-se bé, treballant així per a la pau.
F: No, mai entra en el meu cap; si és per a la pau o el contrari, no ho sabem.
Q: Certament, les coses canvien ràpidament. Moltes coses han canviat en els últims deu anys.

No en aquest palau … Feynman va pensar això, però es va contenir. En aquell moment li va fer una conferència sobre el que hi havia en 1861 i fins a aquest moment. Al cap i a la fi, era un gran professor. La reina, desesperada, va buscar conversa amb altra persona.

Més tard, el secretari de la reina cridava al Feynman per megafonia. Tots els seus companys van quedar molt impressionats. En realitat, el secretari havia quedat personalment amb ell per a presentar-li a la seva dona i quatre fills. S'havien fet amics.

Quan va rebre el Premi Nobel va fer una aposta amb altre físic, en Victor Weisskopf, per 15$. Aquest últim afirmava que a partir d'aquesta data i en un període de 10 anys, en Feynman acabaria ocupat en "un lloc de responsabilitat", entenent com a tal que per raó de la seva naturalesa, obligués a qui ho ocupa a donar ordres a altres persones per a realitzar certs actes, independentment del fet que qui ho ocupa no tingui cap coneixement del que està ordenant que realitzi la persona en qüestió. En altres paraules, que seria cap. Weisskopf va perdre la seva aposta, doncs Feynman mai va acceptar un lloc així.

Tampoc va acceptar títols "honoris causa". El primer que li van oferir ho va rebutjar de la següent manera:

El seu és el primer doctorat honoris causa que se m'ha ofert, i li agraeixo per considerar-me per a tal honor. No obstant això, recordo el treball que vaig fer per a obtenir un títol real a Princeton i als tipus que rebien títols honoraris sense treballar, i que pensava que un "títol honorari" era una degradació de la idea d'un "grau que confirma que s'ha realitzat cert treball". És com donar "un títol d'electricista honorari". Vaig jurar llavors que si per casualitat se m'oferia un alguna vegada no ho acceptaria. Ara, per fi (vint-i-cinc anys després), vostè m'ha donat una oportunitat de complir el meu jurament. Així que gràcies, però no desitjo acceptar el títol honorari que vostè m'oferix.

Però tal com rebutjava els honors, era capaç de contestar a gent del carrer contrariada per la seva opinió. En una entrevista, li van preguntar sobre el smog i va contestar que havia problemes més importants. Certa persona es va queixar de la seva ignorància sobre el tema i del llenguatge vulgar que utilitzava (sobretot, la paraula "tiu") i finalitzava preguntant-li com havia obtingut el Nobel. En la contestació d'en Feynman hi ha un paràgraf que és destacable:

Vaig guanyar el Premio Nobel per la feina que vaig fer en física tractant de desvetllar les lleis de la Natura. L'única cosa que realment sé molt és d'aquestes lleis. Em va demanar la cadena de televisió que aparegués en el seu nou programa d'entrevistes i el que va succeir és que em van fer tot tipus de preguntes sobre el que jo no sabia res. Vaig haver de respondre-les d'una manera o altre, i ho vaig fer el millor que vaig poder, que vostè diu que no va ser massa bé.

Però estem a la mateixa barca, perquè encara que vostè hagi arribat a ser un maquinista molt bo i jo un bon científic, cap de nosaltres dos no sap realment del problema del smog. Igual que els meus comentaris sobre això li semblen ignorants a vostè, de la mateixa manera els seus comentaris sobre això a la seva carta no em semblen a mi molt savis. Li agradaria rebre un premi per ser un gran maquinista, i després anar a la televisió per a ser entrevistat per un grup d'homes als que no els preocupa gens la maquinària i els seus problemes, sinó que en el seu lloc li fan preguntes sobre el smog? El que molesta és que no li preguntin sobre les coses que un s'estima i a les quals ha dedicat la seva vida i per les quals ha rebut el premi.

I, encara que la ciència era l'única cosa que realment li apassionava no era d'aquells que pensés que el món gira al voltant de la seva forma de veure les coses. Entre altres boniques frases destacables de les seves cartes hi ha aquestes:

Mentre busca el que pugui fascinar-li, no rebutgi per complet la possibilitat que pugui trobar-lo fora de la física. L'home feliç a la seva feina no és l'especialista estret de mires, ni l'home complet, sinó l'home que està fent el que li agrada fer. Vosté ha d'enamorar-se d'alguna activitat.

A un estudiant li va dir: Estudiï àrduament el que més li interessi de la forma més indisciplinada, irreverent i original que pugui. A un altre jove que buscava consell li va escriure: No pots desenvolupar la teva personalitat només amb física. La resta ha d'entrar.

Era molt admirat entre companys i estudiants. Quan es va haver de sotmetre a una de tantes operacions pel seu càncer abdominal, durant les 14 hores i mitja que va durar l'operació, se li va petar l'arteria aorta i va necessitar 70 borses de sang. Dotzenes d'alumnes i professors del Caltech així com personal del veí Jet Propulsion Laboratory van anar correns a l'hospital a donar sang.

I per si no fos poc, es reia d'ell mateix.

En 1984 es va donar un cop amb una vorada quan anava a recollir un ordinador que feia temps que esperava. Es va netejar la sang del cap i va anar fins a la botiga. Quan van arribar a casa la seva dona i filla el van trobar jugant feliçment amb el seu nou ordinador amb sang seca en la camisa. Més tard es va descobrir un grumull de sang a la superfície del cervell a causa del cop i van haver de fer-li dos forats al crani per a alleujar la pressió. Va dir orgullosament als seus amics:

– Si penseu que estic boig, ara tinc excusa: tinc dos forats en el cap … podeu notar-los precisament aquí.

Una vegada, la revista Omni el va proclamar "L'home més intel·ligent del món". En sentir això, la seva mare, que estava immensament orgullosa d'ell i que tenia un gran sentit de l'humor, va aixecar les mans al cel i va exclamar: "Si en Richard és l'home més intel·ligent del món, que Déu ajudi al món!". El primer en riure va ser el propi Feynman.

Foto d'en Feynman

Quan Freeman Dyson el va conèixer va dir que era meitat geni meitat bufó. En passar els anys, va canviar d'opinió i va afirmar que tot ell era bufó. Segur que el Feynman també hagués rigut.

Feynman va morir el 15 de febrer de 1988. Havia sortit d'un coma provocat per una fallada renal. Quan va despertar, estava la seva dona Gweneth, la seva germana Joan i la seva cosina Frances. Allà va dir les seves últimes paraules: "No m'agradaria morir dues vegades. És molt avorrit".

Però el més commovedor d'un personatge així és el record que deixa en molta gent. Us explico, per a finalitzar, una bonica anècdota en la qual contesta a un pare preocupat pel futur del seu fill de 16 anys que només s'interessava en els temes de ciència, però que la seva intel·ligència no es veia reflectida en els tests que eren de temes generals. El noi els trobava avorrits i rutinaris. Feynman li va contestar amb una llarga carta. Li deia que no es preocupés: què és el que faria a un noi de 16 anys intel·ligent parar-se a pensar per un minut …? Enamorar-se d'una dona meravellosa i parlar amb ella tranquil·lament en la nit. No és que li resolgués moltes qüestions, però hi ha una ressenya en la qual diu:

Quan aquest llibre va entrar en impremta, [el pare] va informar que el seu fill havia trobat a una dona meravellosa a la Universitat, estava ara casat amb dos fills i cursava l'últim any del seu programa de doctorat en oceanografia física a la Universitat d'Hawaii. Al considerar els efectes a llarg termini de la carta d'en Feynman, el mateix pare diu que és impossible saber la importància que va tenir, i deia: Però sé que va ser important per a mi, com pare, i sé que el meu fill mai no ha oblidat còm un dels "grans" va dedicar alguns minuts només per a ell.

Una gran personatge.

 
 

Portada del llibre

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

2 respostes a ¡Ojalá lo supiera!

  1. Joan diu:

    Una vegada més em tornes a sorprendre.

    La trobada que va tenir amb la reina és molt bona, realment era d’idees clares.

    Em quedo amb la forma que va ventilar unes dones que el titllaven de masclista (va començar a parlat de l’estructura del protó).

    Durant el període de Los Álamos també va fer força mal.

    PS: Deia, si no recordo malament, que la seva vida havia canviat molt amb el Premi Nobel.

    PPS: Aquest encara no l’he llegit. Els dos anteriors que comentes, sí.

  2. omalaled diu:

    Recordo perfectament aquella sitiació al “¿Qué te importa lo que piensen los demás?”.

    I aquests dos llibres que has llegit són del millor. Aquest té també una component molt forta de la seva personalitat. És sorprenent còm pot acabar un llegint cartes enciadas per un altre i trobar-les interessants.

    Salut!

Els comentaris estan tancats.