J.B.S. Haldane

Amics, marxo de vacances per a tornar el mes que ve, així doncs us deixo un article una mica més llarg de l’habitual. Ja us he parlat sobre John Burdon Sanderson (J.B.S.) Haldane, una vegada per a explicar un detall en la qual es veu que era un cavaller i altra per a explicar-vos que quan li van preguntar què opinava sobre Déu, va contestar que tenia una increïble afició pels escarabats. En aquest últim article també assenyalava que altra frase de les seves: La meva sospita és que el món no només és més estrany del que suposem, sinó més estrany del que podem suposar. Doncs bé, sobre ell parlarem en la nostra història d’avui.
[@more@]
Nascut a Oxford, en 1892, va ser fill de John Scott Haldane, catedràtic de Fisiologia d’Oxford que havia aconseguit fama pels seus treballs sobre els efectes de gasos en les mines, els quals van salvar moltes vides. Al petit J.B.S., als tres anys d’edat li van escoltar dir enfadat al seu pare: Però és oxihemoglobina o carboxihemoglobina?

El nostre protagonista va estudiar humanitats, però va treballar en ciència, interessant-se fonamentalment per la genètica. Va ser el primer a calcular la freqüència de mutació d’un gen d’un ésser humà en 1932, i va tenir un paper decisiu en la fusió dels principis darwinians de l’evolució amb la genètica mendeliana. El resultat el coneixen avui els genetistes com la Síntesi Moderna. També tenia una gran capacitat matemàtica i un excel·lent coneixement dels clàssics grecs i llatins.

Però la característica que diferenciava a aquest home era que evitava l’ús d’animals en la investigació en favor dels experiments sobre subjectes humans, sobretot, en ell mateix. Va aprendre la pràctica del seu pare. Quan encara era un noi, li acompanyava al fons de les mines (per al seu pare, la idea d’unes vacances era anar-se A Cornualles a estudiar l’anquilostoma dels miners), servint com deixeble, ajudant i, en bastants ocasions, com conillet d’índies. Quan ell i el seu pare van ser baixats en una cubeta gran i es van arrossegar per un túnel estret va succeir el que el propi J.B.S. ens relata:


Al cap d’una estona vam arribar a un lloc on el sostre estava aproximadament a uns dos metres i mig i, per tant, un home podia posar-se dempeus. Un dels del grup va encendre el seu llum de seguretat. Aquesta es va omplir d’una flama blava i a continuació es va extingir amb una petita explosió. Si hagués estat una vela hagués desencadenat una explosió i potser hauríem mort. Però la reixeta del llum de seguretat va mantenir la flama en l’interior. L’aire proper al sostre estava ple de metà, o grisú, que és un gas més lleuger que l’aire, de manera que l’aire que havia arran de terra no era perillós. Per a demostrar els efectes de respirar grisú, el meu pare em va dir que em posés dempeus i recités el monòleg de Marco Antonio en el Julio César de Shakespeare que comença: "Amics, romans, compatriotes". Aviat vaig començar a panteixar, i aproximadament a l’arribar "al noble Bruto" les meves cames van cedir i em vaig esfondrar en el terra on, és clar, l’aire era bo. D’aquesta manera vaig aprendre que el grisú és més lleuger que l’aire i que respirar-lo és perillós.

Més tard, sent encara adolescent, pare i fill solien provar junts gasos i màscares antigàs, alternant-se per a fer-lo, amb la finalitat de comprovar el temps que trigaven a desmaiar-se.

El seu pare era, a més, un assessor de l’Almiratllat sobre temes de busseig i havia transformat les pràctiques de seguretat submarina i els procediments utilitzats per la descompresió. En 1908 li van convidar a prendre part en un viatge de prova d’un nou submarí aquest Almiratllat. En aquell moment, J.B.S. tenia quinze anys, però ja s’havia permès un busseig. El pare necessitava un ajudant i va explicar a la seva família que, ja que el vaixell estava en una llista secreta, la seva elecció estava limitada. Veient que el seu marit estava molt preocupat per l’ajudant, la senyora Haldane va preguntar sense donar-li importància:

– Per què no duus A Boy? – com deien al seu fill familiarment.
– Té l’edat suficient? – va respondre el pare.

Es va tornar al seu fill i li va preguntar:

– Quina és la fòrmula de la soda-lime?

J.B.S. va cantar la fórmula. Immediatament després va fer el seu primer viatge en un submarí.

Però mentre els principals interessos del pare es van centrar en els miners i en l’enverinament, el jove Haldane es va consagrar a la tasca de salvar a submarinistes i bussejadors de les conseqüències desagradables de la seva feina.

Si ets un submarinista ja sabràs que l’autèntic terror de les profunditats és la malaltia del bus. L’aire que respirem té un 80% de nitrogen. En sotmetre a pressió el cos humà, aquest nitrogen es transforma en petites bombolles que passen a la sang i els teixits. Si baixa la pressió amb excessiva rapidesa (com en una ascensió massa ràpida d’un bussejador), les bombolles atrapades a l’organisme començaran a bullir exactament com ho fan les d’una ampolla de xampany a l’obrir-la, embussant petits vasos sanguinis, privant a les cèl·lules d’oxigen i causant un dolor tan intens que, qui ho pateixen, solen doblegar-se angoixats pels dolors. La malaltia del bus era i és un risc per als bussejadors des de temps immemorials, però no va atreure massa atenció a Occident fins al segle XIX, curiosament, entre qui no es mullaven per res (o, almenys, no es mullaven molt i, en general, no molt per sobre dels turmells).

Eren els treballadors de les caixes hidràuliques. Aquestes caixes eren càmeres seques tancades construïdes al costat dels rius per a facilitar la construcció de ponts. S’omplien d’aire comprimit i els treballadors estaven, de vegades, llargs períodes de temps sota aquella pressió artificial. En sortir experimentaven lleus símptomes, consistents en formigueig i prúrit. Un nombre reduït, encara que impredictible, experimentava un dolor més insistent en les articulacions i, de vegades, s’enfonsava presa d’intensos dolors, en alguns casos per a no aixecar-se més. Tot això resultava força extrany. De vegades, els treballadors es ficaven al llit sentint-se perfectament i despertaven paralitzats. De vegades, no es despertaven més.

Una dia, els directors de les obres d’un nou túnel sota el Tàmesi van celebrar un banquet per a commemorar que estaven acabant-lo i van descobrir consternats que el seu xampany no bombollejava quan ho van obrir en aquesta atmosfera d’aire comprimit. No obstant això, quan van sortir a l’aire lliure de la nit de Londres, les bombolles van començar a bullir dintre d’ells, accelerant memorablement el procés digestiu.

Molt que el que sabem el podem agraïr al A J.B.S., qui va adquirir, amb fons de l’Almiratllat, una càmera de descompresió a la qual va dir l’"olla de pressió". Consistia en un cilindre metàl·lic en el qual es podia tancar a tres persones al mateix temps i sotmetre-les a diverses proves, totes doloroses i gairebé totes perilloses. Podia demanar als voluntaris que s’asseguessin en aigua gelada mentre respiraven "atmosfera aberrant" o se’ls sotmetia a ràpids canvis de pressió.

En un experiment es va sotmetre ell mateix a una ascensió simulada perillosament ràpida per a comprovar què passava. El que va passar és que li van esclatar els empastaments dels queixals. Gairebé tots els experiments acabaven amb que algú tenia un atac, sagnava o vomitava. Per si no fos poc, la càmera estava pràcticament insonoritzada, de manera que l’únic mitjà que tenien els seus ocupants d’indicar que es trobaven malament era copejant de forma insistent en les parets o alçant notes fins a una finestreta.

En una altra ocasió que s’estava intoxicant amb elevats nivells d’oxigen, va sofrir un atac tan greu que es va trencar algunes vèrtebres. Un risc habitual consistia en el col·lapse pulmonar. També eren freqüents les perforacions de timpà. Però, com indicava tranquilitzadorament Haldane en un dels seus articles:


El timpà, en general, es cura. I si queda algun orifici, encara que un es quedi una mica sord, sempre pot expulsar el fum del tabac per l’oïda en qüestió, el que constituïx un èxit social.

No us sorprendrà que us digui que va ser ell qui va determinar els intervals de descans necessaris per a efectuar una ascensió des de les profunditats sense contreure la malaltia del bus.

Un experiment similar de privació d’oxigen li va deixar sis anys sense sensibilitat en les natges i en la part inferior de l’espina dorsal. Un dels seus ajudants era un jove cirurgià naval, el tinent Kenneth Douglas, qui va dir:

En una ocasió, va respirar oxigen a cent peus [quatre atmosferes absolutes] en un bany envoltat de blocs de gel. De forma una mica temerària va suggerir que jo, com ajudant seu, també respirés oxigen per a permetre una descompresió immediata si fos necessària. El resultat d’això va ser que tant el professor humit i congelat com el doctor naval van tenir enverinament per oxigen al mateix temps i només la bona sort va fer que jo no tingués convulsions i Haldane no s’ofegués. En altra ocasió, Haldane va sofrir diverses convulsions en els meus braços al tanc presuritzat on estava submergit amb un vestit de bus mentre jo estava en una plataforma per sobre d’ell.

I tal com ell obstaculitza en aquella càmera, tampoc tenia problema per a convèncer a col·legues, persones estimades o qualsevol que tingués per allà que entressin també en aquesta càmera. La seva esposa, llançada a un descens simulat, va sofrir una vegada un atac que va durar tretze minuts. Quan per fi va deixar de donar salts al terra, la va ajudar a aixecar-se i la va enviar a casa a fer el sopar. En altra ocasió memorable, va convèncer de fer altre experiment al famós Juan Negrín, que es va queixar després d’un lleu pessigolleig i "una curiosa sensació als llavis". Sembla que va resultar il·lès. Podia considerar-se molt afortunat.

Entre les moltes intoxicacions que li interessaven concretament figurava la intoxicació amb nitrogen. Per raons que encara no estan del tot clares, a profunditats superiors a uns trenta metres, el nitrogen es converteix en un poderós embriagant. Sota els seus efectes, hi ha hagut bussejadors que han ofert els seus tubs de respiració als peixos que passaven al seu costat o han decidit fer un alt per a fumar-se un cigarret. També produïx estranys canvis d’humor.

Haldane explica que, en una prova, el subjecte va oscil·lar entre la depressió i l’entusiasme, demanant en un moment que li descomprimís perquè se sentia molt malament i tirant-se a riure al moment següent, intentant destorbar al seu col·lega que estava fent una prova d’habilitat. Per a mesurar el grau de deterioració del subjecte, havia d’entrar en la càmera un científic amb el voluntari per a plantejar-li senzilles proves matemàtiques. Però, com recordaria Haldane més tard, als pocs minuts: el científic solia estar tan embriagat com el voluntari i moltes vegades s’oblidava de posar el cronòmetre en marxa o de prendre les notes que havia de prendre.

En altra ocasió va respirar una barreja d’aire i monòxid de carboni fins que la meitat de la proteïna respiratòria en la seva sang, l’hemoglobina, havia quedat segrestada pel monòxid de carboni. Això va poder haver-lo matat.

Quan va arribar la Primera Guerra Mundial es va allistar al Black Watch i es va llançar a la lluita, amb gran entusiasme, com cap d’una unitat a França. Per a ell va ser, segons va afirmar: una experiència molt gojosa i va admetre sense rubor: Vaig gaudir de l’oportunitat de matar a gent.

Va ser ferit diverses vegades i va emprendre una sèrie d’aventures desautoritzades i temeràries. Després, en 1915, el primer atac amb gas va prendre a l’exèrcit britànic totalment per sorpresa. El canceller, lord Haldane, va telegrafiar al seu germà a Oxford demanant consell, i J.S. (o sigui, Haldane pare) va partir immediatament per a França. Va descobrir que 90.000 màscares de gas que s’estaven distribuint als soldats eren d’un tipus que ell creia ineficaç.

Immediatament va fer cridar al seu col·lega, el professor C. G. Douglas d’Oxford, i va reclutar al seu fill de les trinxeres. Juntament amb un grapat de voluntaris, els tres van fer torns per a asseure’s en una càmera en l’interior de la qual es bombava gas de clor. El nostre home va escriure:


Havíem de comparar els efectes de diverses quantitats sobre nosaltres mateixos, amb i sense mascarilles. Irritava els ulls i produïa una tendència a panteixar i tossir quan era respirat. Per aquesta raó havien d’utilitzar-se fisiòloges entrenats. Un soldat ordinari probablement refrenaría la seva tendència a panteixar i tossir si estigués utilitzant una metralladora en una batalla, però podia no fer-lo en un experiment de laboratori on no res apartava la seva ment de la seva pròpies sensacions.


Un fisiòleg experimental té més autocontrol. També era necessari veure si un podia córrer o treballar fort amb les mascarilles, pel que dintre de la càmera de gas teníem una espècie de roda que es girava a mà, per no esmentar els sprints de cinquanta metres que es feien amb mascarilles a l’exterior.

No va haver danys duradors perquè tots sabien quan detenir-se, però ell va quedar amb la respiració feble i incapaç de córrer durant aproximadament un mes.

El biògraf de Haldane suggereix que el resultat d’aquests pocs dies d’experimentació en la càmera de gas va salvar milers de vides i potser va evitar un col·lapse immediat del front.

Per a estudiar els efectes del diòxid de carboni en el cos va realitzar experiments sobre si mateix dissenyats per a fer que la seva acidesa augmentés enormement a l’impedir l’eliminació del diòxid de carboni generat metabòlicament. I ho va fer menjant tres unces de bicarbonat sòdic. Després, per a mantenir el seu estat acidificat sense haver de beure àcid clorhídric, va pertorbar el seu equilibri àcid-alcalí consumint una unça diària de clorur d’amoni durant diversos dies.

L’enverinament àcid va provocar la falta d’alè que va persistir durant alguns dies després del final de l’experiment. Aquest resultat va dur a un tractament per a una situació anomenada tetania en nens petits, causada per una excessiva alcalinitat, que de vegades és mortal.

També va estudiar el mal d’altura dels escaladors, els problemes de les crisis cardíaques en les regions desérticas i moltes altres coses. Per a entendre millor com mataven als miners les fuites de monòxid de carboni, es va intoxicar metòdicament, prenent-se al mateix temps mostres de sang i analitzant-les. Va interrompre l’experiment només quan estava ja a punt de perdre el control muscular i el nivell de saturació de la sang havia arribat al 56% (diuen que això és estar a fraccions de la mort segura).

En fi, un pare i un fill excepcionals, oi?

 
Fonts:
“Una breve historia de casi todo”, Bill Bryson
“Eurekas y Euforias”, Walter Gratzer”
“El espejismo de Dios”, Richard Dawkins
“Enciclopedia biográfica de Ciencia y Tecnología (Tomo IV)”, Isaac Asimov

Fins a la volta, gaudiu de les vacances. Merescudes, per descomptat. I compte amb la carretera.

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

2 respostes a J.B.S. Haldane

  1. Joan diu:

    Que descansis bé aquests dies, després d’aquest escrit sens dubte que t’ho mereixes.

    Pel nom no sabia de qui parlaves, només l’he relacionat quan has parlat dels experiments del seu pare.

    Però vols dir que no resultava una mica enganyador utilitzar els resultats que obtenia de l’eperimentació amb ell mateix? Ho dic perquè al llarg dels anys segur que ja era més resistent a moltes coses que la majoria dels mortals!

    És un dels experimentadors que m’ha fascinat més. Gràcies per recordar-lo.

  2. omalaled diu:

    Gràcies.

    Un bon “pájaro”, aquest Haldane. M’alegro que t’hagi agradat.

    Aniré per terres de Girona, a gaudir de la Costa Brava.

    Ens llegim.

Els comentaris estan tancats.