Kapitsa

Quan un Premio Nobel de Física que ha treballat en moltes branques d’aquesta ciència parla d’un altre científic al que admirem, ja no es pot demanar més. És el cas d’un potser desconegut personatge la vida del qual no va ser precisament un camí de roses. Estic parlant del físic rus Pyotr Leonidovich Kapitsa.
[@more@]

Per a començar va tenir una terrible tragèdia: després de perdre al seu fill de dos anys víctima de l’escarlatina, menys d’un mes després havia perdut a la seva esposa, la seva filla de dos mesos i al seu pare a causa de l’epidèmia de grip espanyola que arrasava Europa.

El cap de la delegació russa, Abram Joffé, era un home comprensiu que el va dur a Cambridge perquè superés tot això i deixar una Rússia dividida per la guerra civil i la fam. Ja a Cambridge es va trobar amb el gran Ernest Rutherford. A Kapitsa li va encantar tant tot el que va veure que es va obstinar a treballar amb el gran home. Per a això, va mirar de  fer una entrevista amb ell. Rutherford, però, es va negar a considerar-lo perquè el laboratori ja estava seriosament abarrotat. Impetuosamente, el jove Kapitsa li va preguntar:

– Quants estudiants d’investigació té?
– Uns trenta -va ser la resposta.
– Quin és la precisió acostumada dels seus experiments? -va ser la següent pregunta.
– Al voltant del 2 o 3 per 100 -va contestar Rutherford.
– Bé -va somriure Kapitsa- llavors un estudiant més passaria desapercebut dins d’aquesta precisió.

Rutherford no va poder resistir una apel·lació tan enginyosa i va voler incorporar-lo al laboratori. Tanmateix, temerós que pogués ser un agitador d’esquerres, ho va consultar amb James Chadwick (qui va descobrir el neutró, història que em reservo per a altra ocasió), qui li va informar que seria una bona adquisició sempre que acceptés no parlar de política. Kapitsa va acceptar i no va trigar a començar una sorprenent amistat amb l’assossegat i introvertit Chadwick, al que va permetre conduir la seva motocicleta. Aquest últim va prendre malament una corba amb ell i ambdós van sortir acomiadats. Quan Chadwick es va casar en 1925 amb l’Aileen Stwewart-Brown, filla d’un prominent corredor de borsa de Liverpool, Kapitsa va ser el seu padrí de noces i va vestir amb un barret de copa alta prestat.

Aviat es va convertir en el protegit favorit de Rutherford. Tenia una forta vena del tradicional autoritarisme rus que va exercir sobre els que més endavant van treballar amb ell. Tanmateix, va atreure a un gran nombre d’estudiants dels quals 30 afortunats van ser convidats al "Club Kapitsa", que es reunia en la seva habitació tots els dimarts a la nit per a prendre cafè amb llet i debatre animadament.

Kapitsa adorava a Rutherford. Li deia "cocodril" perquè a Rússia, aquest animal és el símbol del pare de família i al que també se li té molt respecte perquè no pot tornar el coll cap a enrere: sempre mira cap a davant, amb la mandíbula oberta, com la ciència, com Rutherford. Ningú s’atrevia a dir-li aquest sobrenom en la seva presència, però Rutherford ho sabia i estava molt orgullós d’això.

També va saber com ficar-se al gran home en la butxaca i obtenir favors que un altre ni s’hagués gossat sol·licitar. El gran interès de Kapitsa consistia a crear camps magnètics d’una potència creixent, pel que en 1928 el van posar al capdavant del nou Departament d’Investigació del Magnetisme del Laboratori Cavendish. Va arribar a aconseguir camps magnètics tan intensos que no van ser superats fins a 30 anys després.

Com membre permanent del Cavendish va fer un treball notable en la física de baixes temperatures. De fet, va ser qui va descobrir la superfluidessa de l’heli, fenomen quàntic que va estudiar posteriorment molt a fons altre conegut nostre: en Richard Feynman.

Sobre Rutherford va escriure:

Rutherford és cada vegada més amable amb mi. Em fa una reverència quan em veu i em pregunta sobre el progrés del meu treball. Però li tinc una mica de por. Treballo pràcticament al costat del seu estudi. Això és dolent perquè he d’anar amb compte quan fumo: si veiés la pipa a la meva boca, estaria en un problema. Però gràcies a Déu, trepitja fort i puc distingir els seus passos dels dels altres.

(…)

En una ocasió, en una conversa sincera amb mi, Rutherford va dir que el més important que havia d’aprendre un professor era no envejar els èxits dels seus estudiants, i em va confessar: "Què difícil arriba a ser amb els anys!". Aquesta profunda veritat em va causar una gran impressió. La millor qualitat d’un mestre ha de ser la generositat. Sens dubte, Rutherford era generós. Aquest era, pel que sembla, el principal secret del fet que tants i tants científics prominents van sortir del seu laboratori: era sempre possible treballar lliurement i bé al seu laboratori, en una atmosfera bona i seriosa.

Rutherford era també un home d’equip. En un sopar de la societat de la física de Cavendish al desembre de 1921, després de les torrades, tot el món va posar les seves cadires, passant-se-les d’un a altre, i va cantar una cançó en la qual li van acompanyar tots els seus amics… Va ser molt divertit veure a aquests famosos homes com J.J. Thompson i Rutherford posant cadires i cantant el més alt que podien.

Rutherford va persuadir a la Royal Society perquè donessin 30.000 lliures amb les quals finançar un nou laboratori que anava a dirigir Kapitsa. Va ser triat membre de la Royal Society, cosa molt inusual per a un estranger.

A causa de els interessos dels russos per les noves ciències, van començar a lamentar l’absència de Kapitsa, que havia conservat la seva nacionalitat russa i tots els anys feia una visita a la seva pàtria per invitació del Kremlin. Era un patriota i li satisfeia aconsellar al govern soviètic perquè avancessin en la seva tecnologia. Tanmateix, no tenia desitjos de tornar a la seva terra, on les condicions de vida eren realment dures.

No hauria suportat les condicions a les quals es va enfrontar un científic jove en l’institut del Joffé, qui va haver de compartir amb altres vuit científics un gèlid dormitori ple de rates que intentaven mossegar-li les orelles. Kapitsa va escriure a la seva mare que viure sense aigua, gas, electricitat i aparells seria senzillament impossible.

Ja s’havia construït un edifici gràcies a una donació de la família Mond, cofundadora del gegant industrial ICI. Tenia un cocodril gravat en la façana com tribut afectuós a Rutherford. Kapitsa estava a punt per a fer-se càrrec d’ell, però en 1934, en una de les seves visites a Rússia i just quan es preparava per a tornar a Cambridge, li van informar que la Unión Soviètica "ja no podia prescindir dels seus serveis a la vista dels perills que representava Hitler". L’ordre venia directament de Stalin.

Les crides al govern soviètic per part de col·legues i polítics d’Occident no van servir. Kapitsa va ser instal·lat en un laboratori a Moscou i informat que el seu deure era envers la Unión Soviètica i no amb Anglaterra o la comunitat internacional. Rutherford es va donar finalment per vençut i va haver d’enviar l’equip de Kapitsa a Moscou.

La seva segona esposa Anna, amb la qual s’havia casat en 1927 va rebre permís per a regressar amb la notícia a Anglaterra i des d’on va enviar al seu frustrat marit paquets amb tota classe de productes, des de paper higiènic fins a pantalons: dos articles, com de seguida va descobrir Kapitsa, impossibles de trobar a Rússia.

Després de la bomba atòmica d’Hiroshima, Stalin va crear un programa atòmic soviètic i va posar al nostre home sota les ordres del cap de la NKVD, el dirigent polític associat amb els arrests i execucions massius portats a terme durant la Gran Purga: Beria, que era el supervisor suprem del projecte. Kapitsa no volia treballar sota les ordres d’aquest home, i es va queixar per carta al mateix Stalin d’aquest nomenament. En una conversa entre Beria i Stalin (explicada per un testimoni presencial), el primer demanava el cap de Kapitsa, però Stalin es va negar a concedir-li perquè era internacionalment conegut i tenia moltes vinculacions mundials. Ho van posar en arrest domiciliari, situació que va durar fins a la mort de Stalin en 1953.

Kapitsa va ajudar a fugir de Rússia a molta gent, inclosa la família d’Houtermans (encara que no va poder fer-lo amb el mateix Houtermans). També va enviar una carta a Stalin perquè no es carregués al Landau (recordeu al terror dels ponents?). Kapitsa tenia molt bones relacions amb el govern per haver descobert un nou mètode de producció d’oxigen, vital per a la metal·lúrgia i per tant per a l’armament; així que va escriure al primer ministre Molotov, informant-li que acabava de fer un gran descobriment "en el marc més desconcertante de la física moderna", i que l’únic teòric que podia explicar-lo era Landau. Ho van deixar en llibertat condicional.

Landau va participar en el projecte de la bomba atòmica més com matemàtic que com físic. L’originalitat de la bomba soviètica radicava que era un disseny que els nord-americans havien rebutjat per no poder predir els seus resultats mitjançant el càlcul. Landau sí va ser capaç de fer aquells càlculs elaborant unes tècniques matemàtiques meravelloses, amb grans aplicacions a la física de partícules. Per les seves contribucions a la bomba atòmica i a la d’hidrogen va rebre dos premis Stalin i va ser nomenat "Heroi del Treball Socialista".

Landau, però, en la intimitat, es va descriure a si mateix com "un esclau científic". Immediatament després de la mort de Stalin, va dir: Es va morir [Stalin]. Ja no em fa por i no treballaré mai més [en les armes nuclears]. I, efectivament, així va ser.

Kapitsa, per la seva banda, va sofrir diversos anys d’arrest domiciliari. Va fer ciència el millor que va poder en un laboratori que ell mateix va construir en un rafal i amb el seu fill com ajudant. Només quan ja era vell se li va permetre sortir del país per a rebre, ja molt tard, un  premi Nobel en 1978 i fer una visita sentimental a Cambridge.

Des de 1957 Kapitsa va ser membre de la presidència de l’Acadèmia Soviètica de les Ciències fins a la seva mort en 1984. L’únic fins a aquella data que no era membre del Partit Comunista.

Crec que la màxima d’aquest home va ser aquella frase d’en Feynman:

Estudiï àrduament el que més li interessi de la forma més indisciplinada, irreverent i original que pugui.

 
Fonts:

Quant a omalaled

Me llamo Fernando y soy un apasionado de la ciencia y admirador de los científicos y ténicos de todas las épocas. Espero disfrutéis sabiendo un poquito más de ellos.
Aquesta entrada ha esta publicada en General. Afegeix a les adreces d'interès l'enllaç permanent.

4 respostes a Kapitsa

  1. dan diu:

    He d’apuntar-me la frase final en algun indret visible del laboratori.
    Molt bo com sempre!
    Salut

  2. omalaled diu:

    Aquesta frase hauria d’estar a tots els laboratoris 🙂

    Salut!

  3. Joan diu:

    Quin personatge…

    Pel que estic veient a occident es coneixen pocs científics russos, bé, ara ja en conec un més.

    El que m’estranya de Kapitsa i en Landau és que no els tanquessin en una sharashka, venint de Beria hauria estat el més típic, suposo que els volien d’una altra manera.

    La frase sembla clarament d’en Feynman.

    PS: Ahir ja hi va haver un professor que ens va recomanar llibres d’en Feynman per si volíem saber-ne una mica més.

  4. omalaled diu:

    M’alegro que recomanin al Feynman a la facultat. Els rusos son els grans oblidata a la Història de la Ciènca, però n’hi ha molts que surten en diferents assignatures. Sobre tot de mates, doncs ells van trigar a tenir ordinadors i poder resoldre problemes numèrics… i en van descobrir més matemàtiques per trobar solucions a les equacions.

    Salut!

Els comentaris estan tancats.